Terra no Ártico da Rússia explode ‘como uma garrafa de champanhe’

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MOSCOU – Um fenômeno natural observado pela primeira vez por cientistas há apenas seis anos e agora recorrente com frequência alarmante na Sibéria está fazendo o solo explodir espontaneamente e com uma força tremenda, deixando crateras de até 30 metros de profundidade.

Quando Yevgeny Chuvilin, geólogo do Instituto Skolkovo de Ciência e Tecnologia de Moscou, chegou neste verão na borda do local da última explosão, chamado Crater 17, “deixou uma grande impressão”, disse ele.

O poço mergulhou na escuridão, cercado pela tundra plana e sem traços característicos. Enquanto Chuvilin olhava para dentro, disse ele, placas de sujeira e gelo ocasionalmente se soltavam do permafrost da parede da cratera e caíam.

“Estava fazendo barulho. Era como algo vivo ”, disse Chuvilin.

Embora inicialmente seja um mistério, os cientistas estabeleceram que as crateras que aparecem no extremo norte da Sibéria ocidental são causadas por gases subterrâneos, e a recente onda de explosões está possivelmente relacionada ao aquecimento global, disse Chuvilin.

Desde que o primeiro local foi encontrado em 2014, geólogos russos localizaram mais 16 nas penínsulas de Yamal e Gydansk, dois estreitos dedos de terra que se estendem até o Oceano Ártico.

O Sr. Chuvilin disse que as condições que causaram as explosões, que ainda não são totalmente compreendidas, são provavelmente específicas da geologia da área, já que crateras semelhantes não apareceram em nenhum outro lugar na Sibéria ou em zonas de permafrost no Canadá e Alasca que também são afetadas por aquecimento.

As explosões ocorrem sob pequenas colinas ou elevações na tundra, onde o gás da matéria orgânica em decomposição fica preso no subsolo.

Contido sob uma camada de gelo acima e permafrost ao redor, o gás cria uma pressão que eleva o solo sobrejacente. As explosões ocorrem quando a pressão aumenta ou a camada de gelo descongela e quebra repentinamente.

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De onde vem o gás é uma questão de debate, disse Chuvilin, um dos maiores especialistas da Rússia em permafrost, a camada confusa de solo, gelo, plantas pré-históricas e o ocasional mamute congelado que cobre 67 por cento da superfície terrestre da Rússia. O permafrost também se estende sob o oceano Ártico em algum lugar.

“Na Rússia, temos muita experiência no estudo do permafrost”, disse Chuvilin, que se formou no Departamento de Permafrost da Universidade Estadual de Moscou, uma das poucas universidades com essa especialidade.

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Desta caixa de gelo do Ártico, pedaços ou mesmo inteiros de mamutes congelados, bois almiscarados, rinocerontes lanudos, cavalos pré-históricos, lobos e outras feras antigas saem das margens dos rios. Mas Chuvilin disse que não encontrou partes de animais no campo de destroços de lama congelada que as explosões lançaram.

As camadas de solo perpetuamente congelado têm geralmente algumas centenas de metros de profundidade, mas descem quase uma milha em alguns lugares na Sibéria. A cada verão, uma porção próxima à superfície, conhecida como camada ativa, descongela.

Com verões mais quentes, a camada ativa está se aprofundando, potencialmente derretendo e enfraquecendo o gelo sobre os depósitos de gás.

Os gases que causam as explosões, disse Chuvilin, podem ter atingido sua pressão atual dezenas ou centenas de milhares de anos atrás, à medida que os componentes orgânicos do permafrost se decompunham parcialmente, antes de congelar.

Outra possibilidade é que o metano preso em camadas mais profundas do permafrost em uma forma cristalina semelhante ao gelo, conhecida como hidratos de metano, esteja revertendo ao seu estado gasoso, possivelmente devido aos efeitos do aquecimento global. Nessa teoria, o aumento da pressão, em vez do degelo na superfície, está causando o estouro dos bolsões de gás.

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“Explode como uma garrafa de champanhe”, disse Chuvilin.

O mais recente a explodir, no local da Cratera 17 na Península Yamal, foi um dos mais dramáticos.

Um pastor de renas estava perto o suficiente para ouvir a explosão, mas saiu ileso. A expedição científica russa chegou de helicóptero cerca de um mês depois, em agosto. A cratera tinha pelo menos 30 metros de profundidade.

Embora o governo russo esteja incentivando empreendimentos de petróleo, gás natural e mineração no extremo norte, a área ainda é muito escassamente povoada para que as explosões representem muito risco, disse Chuvilin.

Comunidades de pastores de renas transmitiram contos dessas erupções antes de 2014, disse Chuvilin, mas cientistas soviéticos e posteriores russos não documentaram nenhum caso nos anos anteriores. Provavelmente foram ocorrências raras até recentemente. O aquecimento global está aquecendo o Ártico mais rápido do que o resto da Terra.

“O permafrost na verdade não é muito permanente e nunca foi”, disse Chuvilin.

Após um ou dois anos de erupção, as crateras se enchem de água e não parecem mais suspeitas do que pequenos lagos.

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