Seus anticorpos para Coronavírus estão desaparecendo. Você deve se importar?

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Seu sangue carrega a memória de todos os patógenos que você já encontrou. Se você foi infectado pelo coronavírus, seu corpo provavelmente também se lembra disso.

Anticorpos são o legado desse encontro. Por que, então, tantas pessoas atingidas pelo vírus descobriram que elas não parecem ter anticorpos?

Culpe os testes.

A maioria dos testes de anticorpos comerciais oferece respostas brutas de sim-não. Os testes são notórios por fornecer falsos positivos – resultados indicando que alguém tem anticorpos quando não possui.

Mas o volume de anticorpos contra o coronavírus cai drasticamente quando a doença aguda termina. Agora está cada vez mais claro que esses testes também podem produzir resultados falso-negativos, falta de anticorpos para o coronavírus que estão presentes em níveis baixos.

Além disso, alguns testes – incluindo os realizados pela Abbott e Roche e oferecidos pela Quest Labs e LabCorp – são projetados para detectar um subtipo de anticorpos que não conferem imunidade e podem diminuir ainda mais rápido do que o tipo que pode destruir o vírus.

O que isso significa é que o declínio de anticorpos, como demonstrado por testes comerciais, não significa necessariamente declínio da imunidade, disseram vários especialistas. Pesquisas de longo prazo de anticorpos, destinadas a avaliar a extensão da disseminação do coronavírus, também podem subestimar a verdadeira prevalência.

“Estamos aprendendo muito sobre como os anticorpos mudam ao longo do tempo”, disse Fiona Havers, epidemiologista médica que liderou essas pesquisas nos Centros de Controle e Prevenção de Doenças.

Se a narrativa sobre imunidade ao coronavírus parece mudar constantemente, é em parte porque o vírus era um estranho para os cientistas. Mas está cada vez mais claro que esse vírus se comporta como qualquer outro.

É assim que a imunidade a vírus geralmente funciona: O encontro inicial com um patógeno – normalmente na infância – surpreende o corpo. A doença resultante pode ser leve ou grave, dependendo da dose do vírus e da saúde da criança, acesso a cuidados de saúde e genética.

Uma doença leve pode desencadear a produção de apenas alguns anticorpos, e uma grave e muito mais. A grande maioria das pessoas infectadas com o coronavírus tem poucos ou nenhum sintoma, e essas pessoas podem produzir uma resposta imunológica mais branda do que aquelas que ficam gravemente doentes, disse o Dr. Havers.

Mas mesmo uma infecção menor costuma ser suficiente para ensinar o corpo a reconhecer o intruso.

Após o término da batalha, células semelhantes a balões que vivem na medula óssea bombearam constantemente um pequeno número de assassinos especializados. Na próxima vez – e toda vez depois disso – que o corpo se deparar com o vírus, essas células podem produzir anticorpos em massa em poucas horas.

A resposta mnemônica fica mais forte a cada encontro. É um dos grandes milagres do corpo humano.

“Seja qual for o seu nível atual, se você for infectado, seus títulos de anticorpos aumentarão”, disse Michael Mina, imunologista da Universidade de Harvard, referindo-se aos níveis de anticorpos no sangue. “O vírus nunca terá chance na segunda vez.”

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Uma única gota de sangue contém bilhões de anticorpos, todos aguardando seus objetivos específicos. Às vezes, como pode ser o caso dos anticorpos para o coronavírus, há muito poucos para obter um sinal positivo em um teste – mas isso não significa que a pessoa testada não tenha imunidade ao vírus.

“Mesmo que seus anticorpos diminuam abaixo dos limites de detecção de nossos instrumentos, isso não significa que sua ‘memória’ se foi”, disse Mina.

Um pequeno número de pessoas pode não produzir anticorpos para o coronavírus. Mas mesmo nesse evento improvável, eles terão a chamada imunidade celular, que inclui células T que aprendem a identificar e destruir o vírus. Praticamente todos os infectados com o coronavírus parecem desenvolver respostas de células T, de acordo com vários estudos recentes.

“Isso significa que, mesmo que o título de anticorpos seja baixo, as pessoas que foram infectadas anteriormente podem ter uma resposta suficiente das células T que pode fornecer proteção”, disse Akiko Iwasaki, imunologista da Universidade de Yale.

As células T são mais difíceis de detectar e estudar, no entanto, portanto, quando se trata de imunidade, os anticorpos recebem toda a atenção. O coronavírus carrega vários antígenos – proteínas ou pedaços de uma proteína – que podem provocar o corpo a produzir anticorpos.

Os anticorpos mais poderosos reconhecem um pedaço da proteína de pico do coronavírus, o domínio de ligação ao receptor ou RBD. Essa é a parte do vírus que se liga às células humanas. Somente os anticorpos que reconhecem o RBD podem neutralizar o vírus e prevenir a infecção.

Mas os testes de Roche e Abbott, que agora estão amplamente disponíveis – e vários outros autorizados pela Food and Drug Administration -, em vez disso, procuram anticorpos para uma proteína chamada nucleocapsídeo, ou N, ligada ao material genético do vírus.

Alguns cientistas ficaram surpresos ao saber dessa escolha.

“Deus, eu não percebi isso – isso é loucura”, disse Angela Rasmussen, virologista da Universidade de Columbia, em Nova York. “É meio intrigante projetar um teste que não está procurando o que é considerado o principal antígeno”.

A proteína N é abundante no sangue, e o teste de anticorpos produz um sinal mais rápido e brilhante do que o teste de anticorpos da proteína spike. Como os testes de anticorpos são usados ​​para detectar infecções passadas, no entanto, os fabricantes não precisam provar que os anticorpos que seus testes buscam são aqueles que realmente conferem proteção contra o vírus.

Funcionários da Food and Drug Administration não responderam aos pedidos de comentários sobre se os dois testes têm como alvo os anticorpos apropriados.

Há outra ruga na história. Alguns relatórios sugerem agora que os anticorpos contra o nucleocápside viral podem declinar mais rapidamente do que os anticorpos para RBD ou para todo o pico – os realmente eficazes.

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“A maioria das pessoas está sendo testada para o anticorpo anti-N, que tende a diminuir mais rapidamente – e, portanto, você sabe, pode não ser o teste mais adequado para analisar a capacidade de neutralização”, disse Iwasaki.

Nos Estados Unidos, milhões de pessoas fizeram os testes de Roche e Abbott. Somente a LabCorp realizou mais de dois milhões de testes de anticorpos feitos pelos dois fabricantes.

A Quest se baseia em testes feitos pela Abbott, Ortho Clinical e Euroimmun. A Quest se recusou a revelar que proporção dos 2,7 milhões de testes implantados até o momento foram realizados pela Abbott.

O médico Jonathan Berz, médico em Boston, testou positivo para o vírus no início de abril, mas se sentiu bem, exceto pela dor de garganta. Sua esposa estava mais doente e, apesar de vários testes de diagnóstico negativos, ela permaneceu doente por semanas.

“Inicialmente, sentimos como uma família que, ‘uau, ficamos doentes, infelizmente'”, disse Berz. “Mas o lado bom disso é que teremos imunidade”.

No início de junho, o casal e os dois filhos fizeram os testes de anticorpos Abbott processados ​​pela Quest. Todos os quatro ficaram negativos. Embora o Dr. Berz soubesse que a imunidade é complexa e que as células T também desempenham um papel, ele ficou desapontado.

Como médico em uma clínica Covid-19, ele sempre agiu como se estivesse em risco de infecção. Mas depois de ver os resultados dos anticorpos, ele disse: “meu nível de ansiedade aumentou”.

Uma porta-voz da Abbott disse que o teste tinha 100% de sensibilidade 17 dias após o início dos sintomas, mas não forneceu informações sobre a sensibilidade além desse período.

O Dr. Beatus Ofenloch-Haehnle, que lidera a pesquisa de imunoensaios na Roche, defendeu o teste de anticorpos da empresa. Sua equipe acompanhou os anticorpos N em 130 pessoas que apresentavam sintomas leves a inexistentes e ainda não viram um declínio, disse ele.

“Há alguma flutuação, mas não diminui”, disse ele. “Temos muitos dados e não confiamos mais na teoria”. O anticorpo N pode ser um proxy decente da imunidade, acrescentou o Dr. Ofenloch-Haehnle.

Ele também apontou para um estudo da Public Health England que sugeria que os testes de Abbott e Roche pareciam ter um bom desempenho até 73 dias após o início dos sintomas. “Acho que devemos ter o cuidado de tirar conclusões precipitadas”, disse ele.

Outros especialistas também pediram cautela. Sem mais informações sobre o significado dos resultados dos testes de anticorpos, eles disseram, as pessoas deveriam fazer o que o Dr. Berz fez: agir como se não tivessem imunidade.

Ainda não há informações definitivas sobre quais níveis de anticorpos são necessários para a imunidade ou quanto tempo essa proteção pode durar. “Acho que estamos cada vez mais próximos desse conhecimento”, disse Iwasaki.

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