Preso entre tropas indianas e chinesas, a 15.000 pés

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NOVA DÉLHI – Primeiro, foram torres de celular, novas estradas e câmeras de vigilância, surgindo no lado chinês da disputada fronteira do Himalaia com a Índia.

Depois, houve mais confrontos entre as tropas de cada lado, empurrando, empurrando e, eventualmente, entrando em brigas.

Então, cerca de três anos atrás, os soldados indianos viram seus inimigos chineses carregando barras de ferro com poucos números escritos – uma arma aparentemente emitida como equipamento padrão e um sinal de que os chineses estavam se preparando para o combate corpo a corpo.

“É assim que a China opera”, disse JP Yadav, um funcionário recém-aposentado da Polícia de Fronteira Indo-Tibetana, do lado indiano. “Essas são coisas muito planejadas.”

Agora, semanas após uma briga mortal irromper ao longo da fronteira, milhares de tropas chinesas e indianas estão reunidas em uma linha contenciosa e irregular em um dos lugares mais remotos do planeta. Fotos de satélite revelam um grande acúmulo chinês, incluindo uma tempestade de novas tendas, novos galpões de armazenamento, peças de artilharia e até tanques.

Cada país acusou o outro de ações provocativas ao longo da fronteira sombria. Mas de acordo com as pessoas que vivem e trabalham na região, Ladakh, um impulso chinês para o território indiano vem se formando há anos.

A área, no alto do Himalaia, tem pouco valor estratégico óbvio, poucos recursos e poucas pessoas – é difícil respirar lá em cima, com grande parte do terreno acima de 15.000 pés. Mas a Índia e a China, ambas sob o domínio de governos cada vez mais nacionalistas, não cederão uma polegada de território, mesmo ao longo de uma fronteira tão remota que nunca foi mapeada de maneira conclusiva.

Os Ladakhis capturados no meio são um grupo frágil, numerando talvez algumas centenas de milhares. Eles são tibetanos na cultura, se identificam como indianos e há muito tempo são puxados em diferentes direções nos limites do império.

“Se não falarmos agora, será tarde demais”, disse Rigzin Spalbar, político de Ladakhi. “Os chineses invadiram e invadiram nossa terra. Até a mídia não está dizendo a verdade. Eles estão apenas mostrando as coisas que o governo quer que eles mostrem. ”

Spalbar e outros destacados Ladakhis insistem que relatam incursões chinesas há anos, mas que os militares indianos se recusaram a fazer qualquer coisa a respeito. Eles dizem que havia um código de silêncio, no qual a mídia indiana era cúmplice e que as forças armadas indianas não queriam encarar o fato de que um exército mais poderoso e agressivo estava constantemente mordiscando seu território.

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Oficiais do exército indiano se recusaram a comentar sobre este artigo. As autoridades chinesas também têm sido avassaladoras com detalhes, incluindo se as tropas chinesas foram mortas no confronto em junho. Agentes de inteligência ocidentais, que veem a fronteira como um dos pontos de inflamação mais perigosos da Ásia, dizem que pensam que a China perdeu mais de uma dúzia de soldados na luta.

No início de julho, o primeiro-ministro Narendra Modi, da Índia, invadiu Ladakh, reunindo as tropas enquanto usava uma jaqueta verde inchada do exército e óculos no estilo aviador.

“Amigos”, prometeu, “a era do expansionismo acabou”, implicando que a Índia estava disposta a recuar contra a China.

Anos atrás, os dois países concordaram que suas tropas não deveriam disparar umas contra as outras durante os impasses na fronteira. Mas os chineses parecem estar testando os limites. Nos combates de junho, que deixaram 20 indianos e um número desconhecido de mortos chineses, os comandantes indianos dizem que as tropas chinesas usavam tacos de ferro cheios de espinhos.

Muitos analistas dizem que as ações da China em Ladakh refletem a abordagem mais assertiva que a China adotou na Ásia, especialmente no Mar da China Meridional, desde que seu líder, Xi Jinping, assumiu o comando em 2012.

E a marca renovada de nacionalismo indiano de Modi também pode ter provocado os chineses. Os índios também estão construindo estradas militares ao longo da fronteira disputada, conhecida como Linha de Controle Real. E as autoridades indianas prometeram recentemente retomar o Aksai Chin, um platô de alta altitude que a Índia diz fazer parte de Ladakh, mas que a China controla e reivindica como sua.

Aksai Chin é “um lugar estratégico muito importante” para os militares chineses, disse Yue Gang, coronel aposentado do Exército de Libertação Popular. Se a Índia a apreender, ele disse, “reduziria o transporte entre o Tibete e Xinjiang”, duas áreas inquietas com as quais a China está constantemente preocupada.

Em cultura, idioma, história e budismo, Ladakh fica perto do Tibete. Mas os estudiosos de Ladakhi são firmes em uma coisa: eles não querem fazer parte da China.

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“Os ladakhis se consideram indianos”, disse Sonam Joldan, cientista político de Ladakhi.

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Até alguns anos atrás, os nômades ladakhi e tibetanos vagavam livremente, empurrando seus rebanhos de cabras, ovelhas e iaques pelas planícies solitárias e de grande altitude. Eles costumavam convergir ao longo de um trecho da linha de controle real e trocar.

Os Ladakhis carregavam produtos indianos como arroz basmati; os tibetanos trouxeram produtos de fabricação chinesa, como garrafas térmicas de plástico. Os pregões terminaram, dizem Ladakhis, depois que tropas chinesas ocuparam a área.

Esta não é a primeira vez que Ladakh foi levado à geopolítica.

Em meados do século XIX, os britânicos ajudaram a estabelecer o estado principesco de Jammu e Caxemira, que parece se estender sem parar pelo Himalaia. Os britânicos, que controlavam o subcontinente indiano, acreditavam que quanto maior a zona-tampão contra o império russo, melhor.

Assim, eles permitiram que o marajá de Jammu e Caxemira também tomassem o vizinho Ladakh, permitindo-lhe controlar o lucrativo comércio de lã de pashmina. Esta parte da Ásia é conhecida por sua caxemira (cuja palavra deriva da Caxemira), e as cabras Changthangi de cabelos longos de Ladakh produzem pashmina especialmente fina.

Mas, mesmo após a assinatura de vários tratados, a fronteira entre Ladakh e a China nunca foi definida com nitidez. Serpenteia montanhas altas que poucas pessoas já escalaram.

“Havia narrativas diferentes durante os tempos britânicos”, disse Siddiq Wahid, estudioso da história da Ásia Central. “Aksai Chin fazia parte de um Tibete, e não fazia parte do Tibete, fazia parte de Ladakh e não fazia parte de Ladakh.”

Logo depois que a Índia conquistou a independência em 1947 e o Paquistão foi criado, uma guerra eclodiu entre os dois países sobre Jammu e Caxemira. O estado principesco, que esperava permanecer independente, rapidamente concordou em fazer parte da Índia e, assim, Ladakh se tornou indiano.

Em 1950, a China invadiu o Tibete e logo construiu uma estrada ligando-o a Xinjiang, cortando Aksai Chin. A área estava tão desolada que só alguns anos depois a Índia descobriu a estrada. Isso desencadeou uma breve guerra em 1962, que terminou em uma perda desastrosa para a Índia, e a China apreendeu todos os Aksai Chin, a mais de 14.000 milhas quadradas.

Em meados da década de 1970, as coisas haviam esfriado, pelo menos na frente da China. Um protocolo evoluiu entre as tropas indianas e chinesas, incluindo a proibição de armas de fogo durante os confrontos nas fronteiras e reuniões regulares para resolver disputas.

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As coisas ainda estavam quentes no Paquistão. O mesmo território, Jammu e Caxemira, levou a Índia a repetidos conflitos com o Paquistão e a China – duas nações que, como a Índia, hoje têm armas nucleares.

Os soldados indianos que serviram ao longo da fronteira com a China nas décadas de 1980 e 1990 lembram interações amigáveis ​​com as tropas chinesas.

“Costumávamos apertar as mãos e eles tiravam fotos conosco e nós tirávamos fotos com eles”, disse Sonam Murup, oficial aposentado.

Aquelas visitas aos chineses eram distrações bem-vindas. Os soldados estacionados ao longo da fronteira tiveram que caminhar por uma paisagem lunar congelada por semanas, com pouca comida ou água.

“Lavávamos o rosto uma vez talvez a cada 15 ou 16 dias”, lembra Murup.

Mas a bonomia com os chineses terminou anos atrás. Ladakhis diz que as tropas chinesas bloquearam o acesso dos pastores ao território indiano em áreas como Demchok e Pangong Tso, um lago cênico onde várias brigas ocorreram.

Oficiais indianos dizem que tentaram seguir protocolos para evitar confrontos, como faixas desenroladas que diziam “Este é o território indiano” em inglês e chinês, mas que os chineses se recusam a ouvir. Os comandantes indianos reconhecem que seus soldados agora também carregam armas de mão, como varas de bambu e atiradeiras.

Os chineses claramente ultrapassaram a Índia no desenvolvimento da região, admitem os comandantes indianos, o que poderia lhes dar uma vantagem estratégica em um conflito.

“Eles têm melhores instalações”, disse Yadav, ex-funcionário da fronteira. Ele disse que a China pavimentou uma rodovia correndo ao longo da fronteira e que as tropas chinesas foram reabastecidas por veículos militares que transportam oxigênio suplementar.

Mas Yadav disse que os índios têm algumas vantagens. Ele afirmou que as tropas chinesas estavam em pior estado, dizendo: “Eles não andam muito”.

Mais importante, ele acrescentou: “Eles não viram guerra, enquanto do nosso lado nossos soldados estão em guerra todos os dias na Caxemira.”

Hari Kumar e Sameer Yasir contribuíram com reportagem de Nova Déli, Iqbal Kirmani de Leh, Índia, e Steven Lee Myers de Seul, Coréia do Sul.

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