Por que algumas pessoas são muito mais infecciosas que outras?

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Enquanto o coronavírus se espalha pelo país, os cientistas se perguntam: algumas pessoas são mais infecciosas que outras? Existem superespalhadores, pessoas que parecem apenas vomitar vírus, aumentando a probabilidade de infectar outras pessoas?

Parece que a resposta é sim. Parece haver superespalhadores, um termo pouco definido para pessoas que infectam um número desproporcional de outros, seja como consequência da genética, hábitos sociais ou simplesmente estar no lugar errado na hora errada.

Mas os portadores de vírus no centro do que está sendo chamado de eventos superespecíficos podem impulsionar e ter impulsionado epidemias, dizem os pesquisadores, tornando crucial descobrir maneiras de identificar eventos que se espalham ou prevenir situações, como salas lotadas, onde a superespalhação pode ocorrer.

Tão importantes quanto as do outro lado do espectro – pessoas infectadas, mas pouco propensas a espalhar a infecção.

A distinção entre aqueles que são mais infecciosos e os que são menos infecciosos pode fazer uma enorme diferença na facilidade e velocidade com que um surto é contido, disse Jonathan Zelner, estatístico da Universidade de Michigan. Se a pessoa infectada for um superespalhador, o rastreamento de contatos é especialmente importante. Mas se a pessoa infectada é o oposto de um superespalhador, alguém que, por qualquer motivo, não transmite o vírus, o rastreamento de contatos pode ser um esforço desperdiçado.

“A parte complicada é que não sabemos necessariamente quem são essas pessoas”, disse Zelner.

Dois fatores estão em jogo, disse Martina Morris, professora emérito de estatística e sociologia da Universidade de Washington.

“Tem que haver um vínculo entre as pessoas para transmitir uma infecção”, disse ela. Mas, ela acrescentou, um link “é necessário, mas não suficiente”. O segundo fator é como uma pessoa é infecciosa. “Quase nunca temos dados independentes sobre essas duas coisas”, disse Morris.

Ela ressaltou que pode ser fácil atribuir erroneamente várias infecções a um indivíduo – possivelmente expondo a pessoa a ataques públicos – quando a propagação não tem nada a ver com a infecciosidade da pessoa.

No entanto, parece haver situações em que alguns indivíduos desencadeiam grandes surtos. Com o Covid-19, ainda não se sabe se essas pessoas altamente infecciosas incluem indivíduos com infecções silenciosas que não percebem que estão doentes, disse o Dr. Thomas Frieden, ex-diretor dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças e executivo-chefe da Resolve to Save Lives, uma iniciativa da Vital Strategies. Provavelmente, ele acrescenta, eventos super disseminados podem envolver pessoas com sintomas que persistem, mas que não estão doentes o suficiente para ficar em casa.

Ou podem envolver pessoas infectadas que liberam uma quantidade incomum de vírus – um fator pouco estudado que pode ser devido a variações na quantidade de vírus nas gotículas de aerossol da tosse de um paciente ou na quantidade de vírus infeccioso nas fezes, por exemplo.

Não importa qual seja a causa, medidas de saúde pública, como evitar multidões, e o que Frieden chama de higiene da tosse, podem impedir um evento de grande repercussão, disse ele.

A história médica está repleta de histórias de superespecificação em surtos de doenças parasitárias, tuberculose, sarampo e outras doenças.

Há Mary Mallon, uma cozinheira mais conhecida como Maria Tifóide, que espalhou a febre tifóide para mais de 50 pessoas nos primeiros anos do século XX. Ela própria não estava doente, mas era assintomática – silenciosamente infectada com febre tifóide.

A disseminação também desempenhou papéis importantes em surtos de outros dois coronavírus, SARS e MERS.

“O surto de MERS-CoV na Coréia do Sul foi causado principalmente por três indivíduos infectados, e aproximadamente 75% dos casos podem ser rastreados até três superespalhadores que infectaram um número desproporcionalmente alto de contatos”, escreveu George F. Gao, imunologista e virologista dos Centros Chineses de Controle e Prevenção de Doenças em Pequim, em um artigo recente.

O surto na Coréia do Sul começou em 2015, quando um homem de 68 anos foi infectado com MERS durante uma viagem ao Oriente Médio. Ele retornou à Coréia do Sul, onde infectou diretamente 29 pessoas, duas das quais infectaram 106. O número total de casos na Coréia do Sul na época era de 166 – esse evento de grande repercussão foi responsável pela maior parte do surto.

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Em 2003, durante o surto de SARS, o primeiro paciente em Hong Kong parece ter infectado pelo menos 125 outros. Outros eventos disseminados envolveram 180 pessoas em um complexo habitacional em Hong Kong e outras 22 pessoas em um jato de Hong Kong a Pequim.

No surto de Ebola na África entre 2014 e 2016, 61% das infecções foram atribuídas a apenas 3% das pessoas infectadas.

Em um no funeral de 29 de fevereiro em Albany, Geórgia, alguém espalhou o vírus inconscientemente entre os 200 participantes. No atual hot spot de Illinois, na prisão de Cook County, sabe-se que pelo menos 400 estão infectados.

No outro extremo da curva da infecciosidade, há pessoas infectadas que parecem não infectar outras pessoas. Durante o surto de MERS na Coréia do Sul, 89% dos pacientes não pareciam transmitir a doença.

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Na pandemia de Covid-19, há um exemplo impressionante do extremo oposto de infeccioso – um casal em Illinois.

Em 23 de janeiro, a esposa, que havia retornado de uma visita a Wuhan, tornou-se o primeiro caso confirmado em laboratório de Covid-19 no estado. Em 30 de janeiro, seu marido foi infectado. Foi a primeira transmissão de pessoa a pessoa conhecida nos Estados Unidos.

O marido e a esposa ficaram gravemente doentes e foram hospitalizados. Ambos se recuperaram.

As autoridades estaduais de saúde pública rastrearam seus contatos – 372 pessoas, incluindo 195 profissionais de saúde. Nenhum foi infectado.

A Dra. Jennifer Layden, diretora médica do Departamento de Saúde Pública de Chicago, disse que a notável falta de disseminação provavelmente surgiu de vários fatores. Onde estavam o casal no curso de sua infecção quando entraram em contato com essas outras pessoas? Eles estavam espirrando ou tossindo? Quão perto estavam os contatos? As pessoas com quem interagiram eram simplesmente menos suscetíveis a infecções?

Por mais sedutor que pareça procurar superespalhadores virais, existem armadilhas.

Há uma boa chance de que um conjunto de infecções seja atribuído a um superespalhador quando, em vez disso, as autoridades de saúde pública perderam algumas transmissões de outras pessoas, disse Zelner. E há consequências sociais para histórias de superespalhadores.

“A natureza de nossa sociedade agora é que estamos muito interessados ​​na catástrofe”, disse Samuel K. Roberts, historiador médico da Columbia. “A melhor maneira de fazer isso é ter algo que se pareça com uma história de zumbi. É uma narrativa poderosa. “

O público em geral não precisa saber se um surto foi causado por uma pessoa, disse ele.

“O mais importante é: como nos protegemos?” ele disse. “Encontrar o paciente zero não vai ajudar. Apenas alimenta o medo do outro.

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