Os testes de anticorpos podem ajudar a acabar com a pandemia de coronavírus?

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Uma pesquisa realizada com os nova-iorquinos na semana passada descobriu que um em cada cinco moradores da cidade carregava anticorpos para o novo coronavírus – e, nisso, o governador Andrew M. Cuomo viu boas notícias.

Se tantos foram infectados e sobreviveram, ele argumentou, o vírus pode ser muito menos mortal do que se pensava anteriormente. Mas muitos cientistas adotaram uma visão mais sombria, vendo um vasto conjunto de pessoas que ainda são muito vulneráveis ​​à infecção.

Como os líderes de muitos estados, Cuomo espera que os resultados dos testes de anticorpos em larga escala possam orientar as decisões sobre quando e como reabrir a economia e reintegrar a sociedade.

Poucos cientistas imaginaram que esses testes se tornariam um instrumento de política pública – e muitos se sentem desconfortáveis ​​com a ideia. Testes de anticorpos, que mostram quem foi infectado, muitas vezes são imprecisas, sugerem pesquisas recentes, e não está claro se um resultado positivo realmente sinaliza imunidade ao coronavírus.

O objetivo da maioria desses projetos é controlar o tamanho e a natureza da epidemia aqui, em vez de orientar as decisões sobre a reabertura da economia. Mas agora os cientistas estão correndo para ajustar os testes e aprender mais sobre o que realmente significa ter anticorpos, tanto para o paciente quanto para a comunidade.

Muitas questões levantadas por essas iniciativas não têm respostas fáceis: quando alcançaremos a “imunidade do rebanho”? Com que rapidez o vírus se espalha? Quanto tempo dura a imunidade e quão forte é?

“Este é um problema muito difícil, e as soluções não serão fáceis”, disse Natalie Dean, bioestatística da Universidade da Flórida. “Normal ainda não está no horizonte.”

Os resultados no estado de Nova York oferecem um vislumbre precoce da promessa e das armadilhas dos testes generalizados de anticorpos.

As autoridades de saúde pública testaram 3.000 residentes em supermercados e grandes varejistas em todo o estado. Na cidade de Nova York, cerca de 21% dos participantes carregavam anticorpos contra o coronavírus.

A taxa era de cerca de 17% em Long Island, quase 12% no Condado de Westchester e Rockland e menos de 4% no restante do estado.

“Não vejo como colocar um lado positivo em nenhum desses resultados”, disse Carl Bergstrom, especialista em doenças infecciosas da Universidade de Washington, em Seattle. “Eu acho que os esforços para girar dessa maneira são irresponsáveis.”

Especialistas em saúde pública como o Dr. Bergstrom adotaram a visão oposta. “Se a taxa de mortalidade é de 1%, estamos analisando 2 milhões de mortes, o que é inédito na história de nossa nação e inimaginável”, disse ele.

“Qualquer pessoa que fale sobre a taxa de mortalidade como ‘apenas 1% e, portanto, não devemos nos preocupar com isso’, tem uma visão extraordinariamente insensível”.

A pesquisa de Nova York confirma o que os especialistas acreditam há muito tempo: que, devido à falta de testes, o estado subestima o número real de infecções em cerca de 10 vezes.

Reabrir a sociedade com uma população tão grande e vulnerável, e sem consideração cuidadosa, pode ser desastroso, permitindo que o vírus varra o país, disseram Bergstrom e outros.

Para que isso aconteça, os especialistas estimaram que 60 a 70% da população precisaria ser imune. Mesmo assim, o coronavírus continuaria a se espalhar, apenas a uma taxa mais lenta.

“Honestamente, de um ponto de vista ético, a imunidade do rebanho na ausência de uma vacina não é algo que devemos buscar”, disse Maimuna Majumder, epidemiologista computacional da Harvard Medical School.

Para chegar lá, “são muitas pessoas doentes – e muitas mortes”, acrescentou.

Embora esses resultados não devam ser usados ​​para tomar decisões de saúde pública, eles podem ser úteis para estimar o tamanho e a natureza da epidemia, disse Bill Hanage, epidemiologista da Harvard T.H. Escola de Saúde Pública Chan.

As pesquisas de anticorpos também podem identificar grupos de alto risco, observou o Dr. Dean, da Universidade da Flórida: “Eu acho que isso é muito importante para as políticas, entendendo quem são esses grupos nos quais precisamos nos concentrar e trabalhar para proteger”.

Ambos foram criticados por cientistas, que disseram que os testes tinham uma taxa de falsos positivos muito alta para ser usada em locais que o vírus deixou praticamente intocado e, portanto, pode ter poucos positivos verdadeiros.

Os cientistas também alertaram repetidamente que a presença de anticorpos não significa proteção contra o vírus. Algumas evidências preliminares sugerem, por exemplo, que pessoas assintomáticas podem não produzir anticorpos suficientes para prevenir uma segunda infecção.

Para ter certeza de que quantidade de anticorpos é necessária no sangue, os pesquisadores precisam de mais exames, para medir a quantidade exata – que a maioria dos testes rápidos disponíveis não fornece – bem como análises mais detalhadas da força dos anticorpos. As respostas levarão semanas a meses.

“Nós meio que nos inclinamos muito a esses testes quando eles não são perfeitos”, disse Saskia Popescu, epidemiologista da George Mason University em Fairfax, Virgínia.

“E ainda temos muitas pessoas suscetíveis, por isso é perigoso confiar nelas agora.”

Osterholm disse que uma pesquisa de anticorpos, porque fornece “dados históricos” sobre quem foi infectado, é como um alarme de fumaça que emite um relatório uma vez por mês.

“Não funciona muito bem se você tiver um incêndio no momento”, disse ele.

Os testes de diagnóstico do vírus oferecem uma visão melhor do quadro atual, acrescentou, e os estados devem se concentrar na aquisição de testes de diagnóstico precisos que possam fornecer dados oportunos sobre o aumento ou queda do número de infecções.

“Esses devem ser os dados que usamos para julgar a abertura ou a não abertura” da economia, disse Osterholm.

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