No Japão rural, uma tradição de 370 anos cai para um filho

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SHITARA, Japão – Mais de três séculos de tradição repousam sobre os ombros estreitos de Mao Takeshita.

Mao tem 6 anos e veste um quimono pesado, com o rosto coberto pela grossa tinta branca de um ator de Kabuki. Diante dela, uma platéia de centenas senta-se em tatames. Ela dá um passo à frente, na direção dos holofotes, faz uma dança e depois se apresenta no estilo de um antigo solilóquio.

Sua aparência é uma espécie de iniciação, e Mao faz isso sozinho. Quando o novo ano acadêmico começar, ela será a única aluna da primeira série em sua escola em Damine, uma vila no centro montanhoso do Japão, onde se juntará a uma longa mas diminuindo fila de crianças que realizaram os dramas estilizados de Kabuki.

Todos os anos, os estudantes passam meses se preparando para seus papéis em uma elaborada produção encenada pelos aldeões em homenagem a uma deusa budista. O intenso compromisso com a performance, para o qual os moradores de Damine constroem um teatro temporário de bambu, ajudou a manter a escola primária viva, assim como muitas outras pessoas no interior do Japão fecharam por falta de filhos.

Enquanto Damine luta com as mesmas forças dizimando outras aldeias japonesas – uma população envelhecida e um êxodo para as cidades -, esse ritual que se estende por uma dúzia de gerações pode um dia desaparecer. Mas, por enquanto, sua qualidade mágica perdura.

O canto atonal do coro, combinado com o lamento do samisen banjo, transporta a platéia, envolvida contra o frio no teatro escuro, para um Japão distante das movimentadas ruas da moderna Tóquio ou Osaka.

No coração da apresentação, realizada em fevereiro, estão as crianças. Energizados ao se maquiarem nos bastidores, eles atravessam o hanamichi, um estágio secundário estreito onde os atores principais fazem suas aparências dramáticas, depois batem os pés e brandem as espadas. A multidão grita em aprovação, jogando saquetas cheias de moedas no palco, onde aterrissam em um tamborilar metálico.

Durante os meses frios de inverno nas montanhas, estudei o básico de Kabuki com as crianças, aparecendo duas vezes no palco do teatro erigido ao lado do templo local de Kannon, a deusa da misericórdia.

Desempenhei papéis menores: um fiel ladrão de samurais e um estalajadeiro estúpido. Tropecei no arcaico diálogo japonês ao lado de adultos que desempenhavam seus papéis desde a infância e apresentavam suas falas com a verve e a confiança dos profissionais. Eles conhecem suas partes tão bem, afirmam, que podem executá-las sem ensaiar.

Para os alunos, os meses de preparação acontecem dentro da escola, um edifício de madeira à moda antiga com três salas de aula, uma biblioteca e um pequeno auditório onde se reúnem para praticar música e almoçar.

As imagens que se alinham no longo corredor central mostram mais de 100 anos de graduação. É uma história de declínio, começando com fotos severas em preto e branco de grupos de crianças vestidas com quimonos e terminando em instantâneos coloridos de uma ou duas crianças em trajes ocidentais rígidos, em menor número que os professores.

O festival de Damine é, em alguns aspectos, um fóssil vivo. É uma das poucas apresentações ainda realizadas ao ar livre em um pavilhão temporário construído para a ocasião. Suas origens remontam a mais de 370 anos, quando o Japão foi governado por um xogunato que controlava estritamente a vida cotidiana.

Os festivais de Kabuki são uma tradição na região circundante, Chubu – cujo nome, que se traduz como “parte central”, é geograficamente literal, mas também historicamente ressonante. Os senhores da guerra que pretendiam unificar o país no final do século XVI chamaram a região de lar.

Os moradores de Damine dizem que o festival começou com um milagre. Em um verão, a história continua, um grupo de homens foi ao bosque do shogun e roubou um pouco de madeira para reconstruir um templo local, uma ofensa capital.

Depois que o governo feudal enviou um funcionário para investigar, os moradores rezaram para que Kannon os salvasse, prometendo que, enquanto até três famílias permanecessem em Damine, eles realizariam um festival em sua homenagem a cada ano.

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Uma nevasca esquisita impediu o oficial de entrar na vila, de acordo com a tradição, e tem havido uma performance todos os anos desde então, mesmo durante a Segunda Guerra Mundial.

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A tarefa de ensinar às crianças Kabuki agora é de Suzume Ichikawa, 82 anos, que viaja pelo circuito do festival com um pequeno grupo de velhos funcionários do teatro, treinando jovens atores em suas apresentações.

Quando adolescente, Ichikawa se juntou a uma trupe de jovens que se apresentaram em todo o país, uma espécie de versão prototípica dos grupos femininos que governam a cena pop moderna do Japão.

Décadas depois, ela mostra uma figura graciosa, enquanto conduz os alunos por suas linhas e demonstra os movimentos enfáticos e as poses impressionantes que se tornaram abreviação para o teatro tradicional mais famoso do Japão.

Ichikawa acredita que o festival Kabuki de Damine é o mais antigo do gênero na região. Mas não está claro quanto tempo isso pode durar: não apenas as crianças, mas também os professores estão desaparecendo.

Depois que Ichikawa se foi, ela não sabe quem o substituirá. Ninguém está mais disposto a se comprometer em tempo integral com a Kabuki, disse ela. As crianças, se houver, “provavelmente terão que aprender assistindo a um vídeo”, disse ela, sombria, enquanto esperava que os adultos começassem o ensaio.

Embora o festival tenha permanecido praticamente o mesmo ao longo dos anos, a vila e o município a que pertence, Shitara, mudaram de maneiras grandes e pequenas.

Desde que eu morava lá, Shitara diminuiu. Várias das antigas pousadas de estilo japonês que ladeavam a rua principal faliram.

Durante uma refeição de carne japonesa com o Couch Potatoes, um clube de conversação em inglês que eu costumava ensinar, um dos membros, Taeko Goto, relembrou a Shitara de sua juventude, quando a cidade tinha dois cinemas. Uma linha de trem percorria o rio e descia as montanhas, onde os madeireiros colhiam as matérias-primas usadas para reconstruir o Japão pós-guerra.

A ferrovia foi fechada na década de 1960. Agora, há apenas um ônibus que vai lentamente para a cidade de Shinshiro, a cerca de uma hora de distância. Na maioria dos dias, o ônibus está quase vazio.

Como em muitas cidades e vilarejos pequenos do Japão, prédios públicos grandes, modernos e com design artístico ficam ao lado de antigas casas de madeira e lojas enferrujadas e manchadas de idade feitas de concreto e aço corrugado.

A prefeitura de mofo onde trabalhei por dois anos foi demolida. Um novo, todo de madeira e vidro, apareceu no centro da cidade. Onde estradas sinuosas e estreitas não permitiam a passagem de um carro, agora grandes vias estão sendo construídas para atravessar as montanhas.

Eu trabalhei no departamento de planejamento da cidade e meus colegas de trabalho passaram os dias sonhando com esquemas para atrair jovens para a vila.

Na época, Damine estava seduzindo agressivamente moradores de cidades próximas, construindo novas casas espaçosas e vendendo-as a preços atraentes para pessoas que procuravam ar fresco e uma mudança de cenário.

Um deles era Takeko Takeshita – sem parentesco com Mao – que se mudou para a vila nos seus 30 anos, procurando um ambiente mais acolhedor para as meninas gêmeas, que haviam lutado nas escolas das grandes cidades.

“Os gêmeos se saíram muito melhor aqui”, disse Takeshita, que trabalha para um coletivo local que faz chá colhido nas colinas ao redor da escola primária.

Mas das 13 crianças que eu ensinei em Damine, apenas duas permanecem. Empregos melhores estão disponíveis, a uma distância relativamente curta, na sede da Toyota e em cidades como Nagoya, no coração industrial do país.

As próprias filhas de Takeshita retornaram às cidades que deixaram quando crianças. Um é enfermeiro e o outro policial.

O único setor de crescimento real da cidade é o atendimento a idosos. Há 70 novos empregos nas casas de repouso que surgiram nos arredores, disse Masahiro Toyama, que já trabalhou em minha seção na prefeitura e agora é chefe do departamento de educação da cidade.

Este ano, o município planeja começar a consultar os moradores sobre o futuro da Damine Elementary. Está considerando fundir a escola com uma das outras em um vale próximo.

“É um problema difícil”, disse Toyama. “Fechar a escola seria como arrancar a alma da vila.”

Makiko Inoue contribuiu com reportagem.

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