Enquanto o turismo despenca na Tailândia, os elefantes também estão sem trabalho

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BANGUECOQUE – Mais de uma década atrás, era comum os proprietários de elefantes levarem seus animais para as cidades da Tailândia e implorar pelas ruas. Outros elefantes foram postos a trabalhar por madeireiros ilegais ao longo da fronteira com Mianmar para colher madeira e transportá-la para fora da floresta.

Gradualmente, a Tailândia conseguiu reduzir essas práticas e melhorar a vida dos elefantes domesticados. Mas agora, o coronavírus que está enjoando os seres humanos em todo o mundo pode ameaçar desfazer esse progresso.

Uma queda repentina de turistas estrangeiros forçou o fechamento de dezenas de parques de elefantes e atrações turísticas similares, colocando mais de 1.000 elefantes na Tailândia fora do trabalho e colocando em risco o seu futuro, disseram os operadores das atrações.

Nos últimos anos, a principal preocupação que os defensores do bem-estar animal levantaram sobre as muitas atrações de elefantes da Tailândia tem sido se é abusivo para turistas montar nas criaturas.

Mas para muitos proprietários, apenas mantê-los alimentados é agora uma preocupação mais urgente. Alimentar um elefante pode custar até US $ 40 por dia – mais de três vezes o salário mínimo diário na Tailândia.

Theerapat Trungprakan, presidente da Thai Elephant Alliance Association, um grupo de operadores de atração de elefantes, disse temer que, a menos que o governo intervenha, alguns elefantes sejam forçados a voltar às ruas ou até a ilegalidades. operações de registro.

“Não queremos que esse ciclo de alternativas de sobrevivência volte”, disse Theerapat. “Isso colocará em risco o bem-estar dos elefantes, como ter os elefantes perambulando pelas ruas implorando por bananas ou cana-de-açúcar.”

A Tailândia, que na terça-feira registrou 827 casos de coronavírus e quatro mortes, tentou impedir a propagação do vírus fechando escolas e locais de entretenimento e incentivando as pessoas a ficar em casa.

O surto inicial na China levou a uma queda repentina de visitantes na Tailândia, já que os dois países restringiram as viagens. Em 2019, a China contribuiu com mais de um quarto dos 40 milhões de turistas da Tailândia.

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Em fevereiro, o número total de turistas na Tailândia diminuiu 44% em comparação com o ano anterior. O turismo caiu ainda mais em março, com novos limites para viagens e atividades.

O turismo é uma grande parte da economia tailandesa. Antes do ataque do vírus, as viagens e o turismo representavam mais de 20% do produto interno bruto do país e empregavam quase 16% da força de trabalho.

Os efeitos foram sentidos em todo o país. Os quartos do hotel estão vazios e os táxis estão ociosos. Os principais eventos foram adiados ou cancelados, incluindo os festivais do Ano Novo da Tailândia, normalmente realizados em abril, bem como a primeira Convenção Mundial do Muay Thai do WBC, programada para este mês em Bangcoc.

As atrações dos elefantes foram atingidas com força, dizem os operadores.

No norte da Tailândia, 85 dessas empresas interromperam temporariamente as operações por falta de visitantes, disse Borpit Chailert, gerente geral do Maetaeng Elephant Park, ao norte da cidade de Chiang Mai.

Ele disse que o parque Maetaeng, uma das maiores operações do país, ainda estava aberto, mas os visitantes caíram 90%, forçando a empresa a reduzir o horário dos funcionários. O parque costumava receber até 1.000 visitantes por dia. No sábado, havia apenas quatro.

A Tailândia tem cerca de 3.800 elefantes domesticados. Liberá-los na floresta, onde vivem cerca de 3.000 elefantes selvagens, não é uma opção porque é ilegal sob a lei tailandesa; na floresta, os elefantes domesticados competiam com os animais selvagens.

“Eles não podem procurar comida na floresta porque estão acostumados a serem alimentados”, disse Borpit. “Imagine se libertássemos cerca de 3.000 elefantes domesticados na floresta ao mesmo tempo. Não haveria comida para alimentar todos os elefantes.

Os elefantes são o símbolo nacional da Tailândia. Alguns foram usados ​​em operações de extração de madeira por gerações antes de 1989, quando a Tailândia, enfrentando a rápida destruição de suas florestas, proibiu quase toda a exploração comercial.

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Mais recentemente, muitos elefantes em cativeiro foram colocados para trabalhar em atrações turísticas, geralmente em pequenas operações com uma dúzia de animais, onde os visitantes podem montá-los. Alguns locais maiores também oferecem passeios de elefante.

Os defensores do bem-estar animal dizem que o treinamento e o tratamento de elefantes em tais operações geralmente são abusivos, e pedem o fim do uso dos animais em circos ou de permitir que os turistas os montem. Eles dizem que é melhor para os turistas simplesmente observar os animais em refúgios e santuários, que são uma parte crescente dos negócios.

Um grupo que promove o bem-estar dos elefantes na Tailândia, a Friends of the Asian Elephant Foundation, há muito tempo pede ao governo que estabeleça um fundo para esse tipo de emergência turística.

“Esse financiamento é importante porque, sem renda, onde os donos de elefantes e donos de parques conseguirão dinheiro para comprar comida para os elefantes?” disse a co-fundadora e secretária geral do grupo, Soraida Salwala. “Estou muito preocupado com esta situação.”

Theerapat, presidente da Associação da Aliança dos Elefantes Tailandeses, disse que a maioria dos elefantes nas atrações da Tailândia foi alugada por seus proprietários. Se os parques os devolverem, ele disse, alguns proprietários podem decidir que não têm escolha a não ser mendigar nas ruas.

Ou alguns elefantes podem ser forçados a transportar madeira ao longo das fronteiras com Mianmar e Laos, onde corriam o risco de pisar em minas terrestres deixadas por conflitos na região, disse ele.

“Esses elefantes precisam viver em uma área de risco”, disse Theerapat. “Quando eles voltam, em algumas áreas ainda há extração ilegal de madeira. E quando as economias do dono do elefante estiverem esgotadas, ele poderá pensar que é uma saída. ”

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O efeito de fechamentos de longo prazo no bem-estar dos elefantes também é uma preocupação, disse ele.

“Para um hotel, se o número de visitantes diminuir, você pode fechar oito andares e fazer com que o guarda ande com a lanterna”, disse ele. “Aluguel de carros iguais. Você pode simplesmente colocar os carros na garagem.

“Mas não com parques de elefantes”, disse ele. “Se não houver visitantes nem renda, ainda precisamos alimentar e cuidar dos elefantes.”

Um proprietário, Amnuai Charornsuksombat, 36, cuja família mantém elefantes há gerações, disse que ele recuperou cinco dos animais na semana passada de uma atração turística onde eles estavam trabalhando.

A família havia alugado elefantes por 16 anos no pequeno parque, a cerca de duas horas de carro ao norte de Chiang Mai. Ele e os tratadores dos elefantes, conhecidos como mahouts, levaram os animais para a vila, cerca de uma hora de viagem.

“Esta é a primeira vez que levo os elefantes para casa do parque, sem prazo claro quando eles voltam, porque não há turistas”, disse ele.

Agora, na remota vila de Baan Thung Luang, ele está lutando para mantê-los alimentados e pagar os mahouts – um por cada elefante – para cuidar deles.

Os elefantes não recebem mais cana-de-açúcar e bananas, que são muito caras, mas buscam capim em campos próximos e comem talos de milho que Amnuai compra de agricultores.

“Todo mundo está em uma situação difícil”, disse ele.

Mas, por mais difícil que seja, disse Amnuai, nunca lhe ocorreria pegar seus elefantes e implorar.

“Para nós, os elefantes são membros da família”, disse ele. “Eles não são animais de estimação. Trazê-los para fazer isso seria uma vergonha. Eles são da família, então vamos resolver isso juntos. A família se cuida.

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