Eles são furtivos no mar, mas não podem se esconder do albatroz

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Há muito oceano por aí, e os barcos que praticam pesca ilegal ou tráfico de pessoas têm boas razões para se esconder.

Mas mesmo os navios mais furtivos – os que desligam seus transponders – não são completamente invisíveis: os albatrozes, equipados com detectores de radar, podem identificá-los, segundo uma nova pesquisa. E muitos navios podem estar tentando desaparecer. Aproximadamente um terço das embarcações no sul do Oceano Índico não transmitiam seu paradeiro, revelou a patrulha das aves.

Os albatrozes são sentinelas ideais do oceano aberto, disse Henri Weimerskirch, ecologista marinho do Centro Nacional Francês de Pesquisa Científica em Chizé, França, e principal autor do novo estudo publicado na segunda-feira em Proceedings of the National Academy of Sciences. “Eles são pássaros grandes, viajam por grandes distâncias e são muito atraídos pelos navios de pesca.”

O Dr. Weimerskirch e seus colegas visitaram colônias de criação de albatrozes nas ilhas Amsterdã, Crozet e Kerguelen, postos franceses no sul do Oceano Índico. A equipe anexou registradores de dados de cerca de duas onças a 169 aves adultas e juvenis. O equipamento consistia em uma antena GPS, um detector de radar e uma antena para transmitir dados a uma constelação de satélites.

Duas pessoas levaram cerca de 10 minutos para prender um dos madeireiros movidos a energia solar nas penas traseiras de um albatroz. Apesar do tamanho das aves – a maior que os pesquisadores manipularam na escala de 26 libras – eles eram “muito fáceis” de trabalhar, disse Weimerskirch.

De novembro de 2018 a maio de 2019, os pesquisadores observaram adultos em reprodução forrageando no mar por 10 a 15 dias de cada vez, voando milhares de quilômetros por viagem e jovens saindo da colônia. Os pássaros percorreram uma área total de aproximadamente 18 milhões de milhas quadradas, cerca de cinco vezes o tamanho dos Estados Unidos, sempre à procura de sinais de radar.

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Barcos de pesca estão regularmente nessas águas, buscando atum e peixe-dente da Patagônia – também conhecido como robalo chileno – que freqüentam áreas próximas às ilhas.

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O arrastão emplumado registrou blips de radar de 353 embarcações, que usavam radares para navegar e detectar outros barcos. Mas apenas 253 dos barcos tiveram seus Transponder do Sistema de identificação automática ativado, que transmite a identidade, posição, curso, velocidade e outras informações de um navio, conforme exigido pelos regulamentos da Organização Marítima Internacional. Cem navios, ou 28%, ficaram em silêncio.

Eles poderiam estar pescando sem licença ou transferência de capturas ilegais para embarcações de carga, disse Weimerskirch. “Muitos barcos de pesca preferem não estar localizados.”

Quando os pesquisadores analisaram apenas barcos em águas internacionais, encontraram uma porcentagem ainda maior (37%) de embarcações furtivas. Não havia estimativas anteriores de barcos que escapassem à detecção, disse Weimerskirch. “É uma surpresa que o número seja tão alto”.

Essas observações podem ajudar as autoridades governamentais a identificar embarcações suspeitas, sugeriu a equipe, porque as detecções de radar das aves e as informações do Sistema de Identificação Automática podem ser baixadas quase em tempo real.

Daniel Pauly, biólogo da pesca da Universidade da Colúmbia Britânica que não participou da pesquisa, disse que o uso da tecnologia foi uma “conquista real”.

Weimerskirch e seus colegas estão planejando investigações semelhantes em lugares como Nova Zelândia, Havaí e Geórgia do Sul, uma ilha no Atlântico Sul. Eles esperam mostrar que outras espécies de aves marinhas, como os petréis, também podem ser sentinelas oceânicas.

O primeiro passo é diminuir o equipamento, disse Weimerskirch. “Estamos trabalhando na miniaturização dos madeireiros”.

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