Elefantes realmente não conseguem segurar seu licor

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Os seres humanos não são os únicos animais que ficam bêbados. Sabe-se que os pássaros que devoram frutos e seiva fermentados caem das árvores e batem nas janelas. Os alces que exageram com maçãs podres ficam presos nas árvores. Moose desperdiçado em maçãs maduras de caranguejo se enrosca em conjuntos de balanço, redes e até luzes de Natal.

Os elefantes, no entanto, são os boozers mais conhecidos do reino animal. Um artigo científico descreve treinadores de elefantes que recompensam animais com cerveja e outras bebidas alcoólicas, com um elefante no século 18 que diz ter bebido 30 garrafas de vinho por dia. Em 1974, uma manada de 150 elefantes em Bengala Ocidental, na Índia, ficou intoxicada depois de invadir uma cervejaria e depois entrou em um tumulto que destruiu edifícios e matou cinco pessoas.

Apesar desses relatórios generalizados, os cientistas questionaram se os animais – especialmente os grandes, como elefantes e alces – ficam realmente embriagados. Em 2006, os pesquisadores calcularam que, com base na quantidade de álcool necessária para embebedar um humano, um elefante de 1.600 libras em uma dobradeira teria que consumir rapidamente até 27 litros de etanol a sete por cento, o principal ingrediente do álcool. É improvável que essa quantidade de bebida seja obtida na natureza. Os elefantes selvagens intoxicados, concluíram os pesquisadores, devem ser um mito. Como o principal autor disse na época, “as pessoas só querem acreditar em elefantes bêbados”.

Se você quer acreditar, um estudo publicado em abril na revista Biology Letters pode servir como sua justificativa. Uma equipe de cientistas afirma que os pesquisadores anteriores que desrespeitaram mitos cometeram um erro comum: eles assumiram que os elefantes teriam que consumir tanto álcool para embebedar-se quanto os humanos. De fato, os elefantes são provavelmente pesos leves excepcionais porque eles – e muitos outros mamíferos – carecem de uma enzima chave que metaboliza rapidamente o etanol. Os resultados destacam a necessidade de considerar as espécies individualmente.

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“Você não pode simplesmente assumir que os seres humanos são como todos os outros mamíferos e que as habilidades fisiológicas de todos esses mamíferos são comparáveis”, disse Mareike Janiak, um pós-doutorado em antropologia evolutiva da Universidade de Calgary e principal autor do estudo. “Simplesmente aumentar o tamanho do corpo não leva em consideração as diferenças existentes entre diferentes espécies de mamíferos”.

Humanos, chimpanzés, bonobos e gorilas têm uma tolerância incomumente alta ao álcool por causa de uma mutação genética compartilhada que lhes permite metabolizar o etanol 40 vezes mais rápido que outros primatas. A mutação ocorreu há cerca de 10 milhões de anos, coincidindo com uma mudança ancestral da vida arbórea para a terrestre e, provavelmente, uma dieta mais rica em frutas caídas e fermentadas no chão da floresta.

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Para testar se outras espécies evoluíram independentemente da mesma adaptação, Janiak e seus colegas pesquisaram os genomas de 85 mamíferos que comem uma variedade de alimentos e localizaram o gene metabolizador do etanol em 79 espécies. Mas eles identificaram a mesma ou semelhante mutação que os seres humanos em apenas seis espécies – principalmente aquelas com uma dieta rica em frutas e néctar, incluindo raposas voadoras e lêmures sim-sim.

Mas a maioria dos outros mamíferos não possuía a mutação e, em algumas espécies, incluindo elefantes, cães e vacas, o gene metabolizador do etanol havia perdido toda a função.

Alguns resultados foram inesperados. Os musaranhos de árvores, por exemplo, bebem “quantidades abundantes” de néctar fermentado com teor de etanol equivalente a cerveja fraca, disse Melin, mas eles nunca mostram sinais de embriaguez. No entanto, as mudas de árvores não compartilham a mesma mutação produtora de enzimas que os humanos. Isso implica que “existem várias maneiras diferentes de resolver esse problema”, disse ela.

Nathaniel Dominy, um antropólogo biológico do Dartmouth College que não participou da pesquisa, disse que o novo artigo “destaca as novas adaptações dos seres humanos, colocando nossa proficiência metabólica em um contexto evolutivo mais amplo”. Ele disse que também “exemplifica o poder da biologia comparada” para provocar a função subjacente de características genéticas específicas.

As descobertas dos elefantes, em particular, são “interessantes, mas confusas”, disse Chris Thouless, chefe de pesquisa da Save the Elephants, uma organização sem fins lucrativos do Quênia. Hoje, os elefantes da floresta procuram e comem regularmente frutas, mas seus ancestrais se tornaram comedores de grama há cerca de oito milhões de anos. As evidências indicam que eles mudaram para uma dieta mista cerca de um milhão de anos atrás.

“Talvez eles tenham perdido a capacidade de metabolizar o álcool com eficiência, mas continuaram a ter ou recuperaram o gosto e a capacidade de localizar frutas”, disse Thouless. Ele o comparou com pessoas que têm uma tolerância muito baixa ao álcool, mas ainda o desejam e bebem.

Embora o novo estudo revele os meios pelos quais os elefantes e outros mamíferos podem se embriagar, ele não confirma explicitamente os fenômenos da natureza.

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