Como os passageiros desapareceram, as companhias aéreas encheram aviões com carga

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Hoje, a maioria dos aviões de passageiros voa praticamente vazia, mas quando o voo VS251 da Virgin Atlantic aterrissou no aeroporto de Heathrow, perto de Londres, em uma tarde nublada no final do mês passado, a maioria de seus 258 assentos estava ocupada.

Porém, ninguém estava violando as recomendações de distanciamento social. Os assentos, junto com a barriga do avião, estavam carregados com suprimentos médicos. Esse voo foi um dos nove que a Virgin realizou no mês passado que usava aviões de passageiros – sem passageiros – para transportar ventiladores, máscaras, luvas e outras necessidades médicas entre Xangai e Londres.

Foi um dos exemplos mais vívidos de quão completamente a pandemia atrapalhou a economia da indústria. As companhias aéreas há muito tempo transportam mercadorias ao lado dos passageiros, mas nunca fazia sentido usar seus aviões exclusivamente para carga. Isso mudou em março. À medida que as empresas eliminavam milhares de vôos, o espaço de carga se tornava escasso e o preço do envio de mercadorias disparava, criando um argumento econômico para o reaproveitamento de aviões de passageiros ociosos.

“O negócio de carga está mantendo no ar aeronaves, que de outra forma estariam estacionadas, e nos deram mais esperança do que de outra maneira que sairemos disso”, disse Dominic Kennedy, chefe de operações de carga da Virgin.

A Virgin não está sozinha em traçar um caminho incerto para a frente.

Nos Estados Unidos, cada uma das três maiores companhias aéreas começou a operar vôos somente com carga em março. A American Airlines não realizou uma viagem de carga em mais de três décadas. Agora, está voando 140 por semana.

Até a Lufthansa da Alemanha, que há muito tempo opera um negócio separado apenas de carga, aproveitou a oportunidade convertendo seus aviões de passageiros Airbus A330 para que possam ser usados ​​no transporte de mercadorias. No mês passado, a companhia aérea fez várias viagens usando esses aviões adaptados para transportar produtos médicos da China para Frankfurt, incluindo um de Xangai.

Os bens que as pessoas e as empresas transportam por via aérea mudam sazonalmente, mas são tipicamente caros, perecíveis, necessários com urgência ou alguma combinação dos itens acima. Eles incluem itens como smartphones, peças automotivas, frutos do mar, produtos farmacêuticos, correspondência, pacotes e até blusas de moda rápida, camisas e outros itens de vestuário. Mas uma nova categoria de bens surgiu em vigor nos últimos meses: suprimentos médicos.

Máscaras, luvas, ventiladores e similares “causaram pico de demanda e esses volumes absolutamente altos, mas isso não significa que os outros produtos ou mercadorias desapareceram”, disse Harald Gloy, diretor de operações da Lufthansa Cargo, o braço de carga do passageiro CIA aérea.

Essa lacuna entre oferta e demanda – junto com um aumento nos preços com desconto de combustível de aviação – chamou a atenção dos executivos das companhias aéreas.

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“É o ponto positivo da indústria, porque é a única parte que está operando e gerando receita em qualquer escala”, disse Alexandre de Juniac, chefe da Associação Internacional de Transporte Aéreo, a jornalistas no final do mês passado.

Em todo o mundo, o preço médio para enviar um quilograma de carga aérea foi de US $ 3,63 no mês passado, um aumento de 65% em relação a março, de acordo com o WorldACD, um provedor de dados que compila dados de frete de 70 companhias aéreas associadas. Esse número foi o mais alto registrado e o maior aumento mensal desde pelo menos janeiro de 2008, quando o WorldACD começou a coletar dados consistentes e confiáveis ​​em todo o mundo.

O preço do frete da Ásia disparou, impulsionado pela demanda por suprimentos médicos produzidos nas fábricas de lá, que voltaram a ficar on-line lentamente à medida que a região emerge de bloqueios, segundo o WorldACD. Porém, com a economia global prejudicada, a demanda por bens poderá cair rapidamente e as taxas de frete com elas.

Até então, as companhias aéreas de passageiros continuarão oferecendo vôos de carga, e a IATA está pedindo aos governos de todo o mundo que façam mais para ajudar. Em particular, o grupo pediu às autoridades do governo em todo o mundo que acelerassem a aprovação de voos com todas as cargas, isentassem as tripulações de restrições de quarentena e ajudassem as companhias aéreas a encontrar instalações para processar cargas e locais para descansar.

Na Lufthansa, cada voo com todas as mercadorias tem três comissários de bordo a bordo, em comparação com os 15 normalmente necessários para atender os passageiros. Eles estão lá para garantir que as mercadorias não mudem de voo ou pegem fogo, disse Gloy, da Lufthansa.

“No andar inferior, há um sistema de detecção de incêndio no compartimento, que não é o mesmo na cabine de passageiros, porque geralmente existem passageiros que fazem as observações”, disse ele.

Ainda assim, converter aviões de passageiros para transportar carga em tempo real não é fácil, uma lição que a Lufthansa aprendeu da maneira mais difícil. Décadas atrás, a transportadora experimentou o uso de um Boeing 737 para transportar passageiros de dia e de carga à noite, removendo e substituindo os assentos todos os dias, de acordo com Gloy. Eventualmente, a Lufthansa decidiu que o rigmarole de usar aviões para ambos os fins não valia o esforço.

“Isso não era sustentável do ponto de vista econômico, obviamente, mas também técnica e operacionalmente”, disse ele.

Atualmente, porém, o uso de aviões de passageiros para transportar carga faz sentido e ofereceu um pouco de esperança às companhias aéreas. Obviamente, a justificativa econômica para esses voos pode ser passageira.

“A redução da capacidade será, infelizmente, um problema temporário”, disse Juniac, chefe da associação de viagens aéreas. “A recessão provavelmente atingirá a carga aérea pelo menos tão severamente quanto o resto da economia”.

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