As pontes de Londres estão realmente caindo

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LONDRES – Um por um, eles se adiantaram para contar suas histórias. Crianças repentinamente forçadas a viajar duas horas para ir à escola em cada sentido. Aposentados cujas consultas médicas semanais se transformaram em árduas jornadas de meio dia. Lojistas cujos negócios foram prejudicados pelo desaparecimento de passageiros.

Tudo porque a Hammersmith Bridge, uma majestosa mas muito corroída ponte suspensa do século 19 que conecta o distrito de Barnes com grande parte de Londres, foi fechada no mês passado por razões de segurança.

“Agora, eu preciso acordar às 6h15, todos os dias, seis dias por semana”, disse Aston Jenkins, 10, arrancando gemidos de simpatia da multidão frustrada, embora extremamente educada, que protestava recentemente na ponte. “Não consigo lidar com isso.”

Embora os problemas estruturais da Hammersmith Bridge sejam particularmente terríveis, ela está longe de ser a única ponte de Londres que está ruindo. Dois cruzamentos principais no centro da cidade, Vauxhall Bridge e London Bridge, estão fechados ao tráfego de automóveis enquanto recebem reparos urgentes. A Tower Bridge, o próprio símbolo de Londres, foi fechada por dois dias no mês passado depois que uma falha mecânica bloqueou sua ponte levadiça.

Coube a uma jovem colegial – vestida com um cardigã vermelho e couro envernizado Mary Janes, e brandindo um cartaz com letras rosa raivosas – fazer o ponto inevitável: “London Bridges estão caindo!”

Philip Englefield, um mágico profissional que mora em Barnes, destacou que quando uma ponte suspensa desabou em Gênova, Itália, em 2018, matando 43 pessoas, os italianos trabalharam incansavelmente, mesmo enquanto o país lutava contra a pandemia do coronavírus, para construir uma substituição. Foi inaugurado no mês passado.

“Por que não podemos fazer isso?” O Sr. Englefield perguntou à multidão, enquanto uma chuva suave os desanimava ainda mais. “Pelo amor de Deus, esta é a Inglaterra.”

Acontece que esse é precisamente o problema: Hammersmith Bridge é uma metáfora apropriada para todas as formas como o país mudou após uma década de austeridade econômica, anos de guerras políticas pelo Brexit e meses de confinamento para combater a pandemia, a última das quais dizimou finanças públicas já sobrecarregadas.

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Como outras estradas e pontes de Londres, a Hammersmith Bridge foi negligenciada por décadas. O conserto total custaria cerca de 141 milhões de libras (187 milhões de dólares) – fundos que nem a Hammersmith & Fulham Council, dona da ponte, nem a autoridade de transporte de Londres, que depende dela, têm atualmente.

A Transport for London, que opera o sistema de metrô e ônibus e algumas estradas principais, já teve que negociar um resgate de quase £ 2 bilhões do governo para compensar uma queda na receita depois que o número de passageiros despencou durante o bloqueio. Exceto na hora do rush, os metrôs de Londres ainda são trens fantasmas.

Hammersmith pediu ajuda ao primeiro-ministro Boris Johnson. Mas ele ganhou a eleição prometendo gastar dinheiro em projetos importantes como uma ferrovia de alta velocidade com mais de US $ 130 bilhões, e não uma relíquia de ferro fundido do reinado da Rainha Vitória.

Ele também quer espalhar a riqueza para Midlands e Norte economicamente desafiados da Grã-Bretanha, não resgatar um enclave frondoso e rico de Londres, onde profissionais se deslocam de elegantes vilas Regency para empregos na cidade e estudantes praticam nos campos de jogos bem cuidados da elite St. Escola de Paulo.

“O governo nacional tem medo de gastar dinheiro em Londres porque isso ameaçaria sua agenda de ‘nivelamento’”, disse Tony Travers, especialista em questões urbanas da London School of Economics. “Prometer construir coisas brilhantes para o futuro é mais atraente do que consertar superfícies de estradas ou consertar pontes.”

Não ajuda em nada o fato de Zac Goldsmith, membro do Parlamento dos conservadores de Johnson que representava o distrito que engloba Barnes, ter perdido sua cadeira na última eleição. Goldsmith, um amigo bem relacionado de Johnson, havia prometido consertar a ponte durante sua campanha. Sua sucessora, Sarah Olney, do centro-democrata liberal, disse que não conseguiu que nenhum ministro respondesse a suas cartas pedindo ajuda.

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Michael White, um ex-editor político do The Guardian que mora na margem norte do Tâmisa, apontou um problema de assimetria: Barnes, no lado sul, precisa mais da ponte do que Hammersmith, no lado norte, porque muitos os passageiros a cruzam todos os dias para chegar à estação de metrô mais próxima. Há menos tráfego na direção oposta, o que torna um trabalho caro de reparo politicamente difícil de vender para os funcionários menos abastados de Hammersmith.

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Ainda assim, o líder do Partido Trabalhista do conselho, Stephan Cowan, insistiu que Hammersmith estava totalmente comprometido em consertar a ponte – se puder encontrar uma tábua de salvação financeira. Ele atribuiu ao conselho o fato de evitar uma calamidade potencial ao contratar engenheiros para inspecionar a ponte em 2014. Eles encontraram uma teia de minúsculas fraturas em seus pedestais de ferro fundido, evidências de anos incontáveis ​​de corrosão.

Em abril de 2019, as autoridades fecharam a ponte para carros, mas a deixaram aberta para pedestres e ciclistas. Então, após uma recente onda de calor, os inspetores descobriram que as fraturas aumentaram. Como o ferro fundido é mais frágil do que o aço, essas mudanças aumentaram o perigo de os pedestais se estilhaçarem, mergulhando a ponte no Tâmisa. O conselho imediatamente fechou a ponte para todos.

“Se não tivéssemos feito uma revisão de integridade abrangente”, disse Cowan, “eu realmente acredito que poderíamos ter ocorrido uma catástrofe”.

Além de a ponte e a trilha sob ela estarem proibidas, o porto de Londres proibiu os barcos de navegar por baixo dela. Isso vai atrapalhar a corrida anual de barcos entre as universidades de Oxford e Cambridge, já que, por costume, os remadores cobrem um trecho de 6,2 milhas do Tamisa que faz a curva em Barnes, onde os foliões se alinham sob os cabos da ponte.

Em uma carta ao primeiro-ministro no mês passado, Cowan apelou para o senso de história de Johnson. Que “metáfora terrível” seria, disse ele, permitir que um exemplo pioneiro da engenharia do século 19 “simplesmente desmoronasse no meio do Tamisa, no coração de nossa capital”. Na verdade, disse ele, o projeto incomum da ponte há muito a torna vulnerável a problemas estruturais, e sua construção em ferro fundido a torna muito mais difícil e cara de consertar.

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A ponte escapou por pouco da destruição em 1996, quando o Exército Republicano Irlandês plantou dois poderosos explosivos plásticos embaixo que não detonaram. Quatro anos depois, outra facção do IRA explodiu com sucesso uma bomba sob a ponte, forçando-a a fechar para reparos por dois anos.

Os residentes podem enfrentar uma espera semelhante ou até mais longa desta vez. Mesmo soluções provisórias são caras: estabilizar a ponte o suficiente para que as pessoas pudessem atravessá-la e os barcos pudessem passar por baixo custaria £ 46 milhões, disse Cowan. A construção de uma ponte temporária para pedestres e ciclistas custaria £ 27 milhões e levaria de seis a nove meses.

Nesse ínterim, os habitantes locais estão sugerindo outras soluções, como iniciar um serviço de balsa ou operar ônibus vaivém. Alguns, como Toby Gordon-Smith, recorreram a rotatórias em outras pontes (há mais de uma dúzia de passagens de pedestres entre a Hammersmith Bridge e a Tower Bridge). Gordon-Smith, 46, que usa cadeira de rodas, disse que escolheu morar em um apartamento à beira do rio em Barnes porque poderia atravessar a ponte de carro até seu escritório em Hammersmith – 10 minutos de porta em porta.

“Este é um lugar importante para eu morar, ter acesso ao meu trabalho, ter acesso ao resto de Londres”, disse ele.

Para as pessoas mais velhas que compareceram ao comício, a fragilidade das pontes de Londres é mais do que apenas grãos para uma canção de ninar. Christopher Morcom, 81, lembrou que em 1967, um empresário americano, Robert McCulloch, comprou a ponte de Londres em ruínas, desmontou-a e transportou-a pedra por pedra para Lake Havasu City, Arizona, onde agora é uma atração turística no deserto. (A London Bridge atualmente em construção é uma substituição para a versão do século XIX.)

Tudo isso deu ao Sr. Morcom o germe de uma ideia. “Não sei se esta ponte velha é reparável”, disse ele, apontando para a ponte Hammersmith. “Talvez devêssemos vendê-lo ao presidente dos Estados Unidos.”

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