Antártica vs. Ciência – The New York Times

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No início de janeiro, no mesmo mês em que o mundo marcou o 200º aniversário da descoberta da Antártida, cientistas de motos de neve atravessavam o gelo de diamantina, arrastando uma sonda de detectores de metal. Os pesquisadores esperavam descobrir uma hipótese de meteoritos ricos em ferro, os remanescentes de asteróides antigos e futuros planetas, sob os resíduos congelados.

Mas a aspereza inesperada do gelo fez com que a plataforma se despedaçasse. Os componentes estavam sendo cortados e o circuito eletrônico rapidamente se tornou instável, com vários pontos de falha. No 18º dia nos campos de gelo de recuperação externa da Antártica, o dispositivo entrou em colapso. Todos os detectores de metal de reserva foram usados ​​em reparos anteriores. Não há mais trabalhos de reparo que possam ressuscitar a unidade.

“Foi a morte por vibração, mas também a morte por mil cortes”, disse Wouter van Verre, engenheiro elétrico da Universidade de Manchester, na Inglaterra, que ajudou a construir o sistema.

Este não é um conto isolado. A história da exploração científica da Antártica está repleta de histórias de aflição, na maioria das vezes perda de vidas para os exploradores anteriores do continente. E enquanto os grandes avanços tecnológicos e as regulamentações de segurança amplamente aprimoradas significam que o risco para os aventureiros da Antártica foi bastante reduzido, as falhas no equipamento que congelam as descobertas científicas persistem por lá, disse Daniella McCahey, historiadora da Antártica na Universidade de Idaho.

O Snow Cruiser foi um exemplo inicial de um equipamento malfadado. Pesando 37 toneladas e construído com orgulho em Chicago em 1939, foi projetado para deslizar com facilidade pelo perigoso terreno antártico com facilidade, permitindo que sua equipe fizesse observações científicas onde quisesse. Mas, assim que chegou à Antártica, seus pneus maciços e suaves demais não conseguiram impulsionar a fera com rodas em grande parte do gelo. Eventualmente, após uma tempestade particularmente forte, foi abandonada em uma cova nevada.

Mas uma tecnologia ainda menos complexa pode ser vulnerável à crueldade da Antártica: durante a Expedição Transantártica da Commonwealth de 1957-1958, os relógios de pulso dos exploradores – vitais para contar a hora em um local com horas distintas de luz e escuridão – simplesmente não trabalhos.

“É notavelmente mais fácil manter a máquina humana funcionando do que as máquinas físicas”, disse James Lloyd, astrônomo da Universidade de Cornell, que passou dois anos na estação de pesquisa Amundsen-Scott, no Polo Sul, em meados dos anos 90.

A preparação apenas leva você até agora. Você pode testar sua tecnologia quantas vezes desejar em laboratório ou em áreas selvagens da Antártica. Aqueles caçadores de meteoritos de ferro fizeram as duas coisas e até conduziram um teste bem-sucedido em um pedaço da Antártica. Mas até você tentar no seu site de pesquisa final, “você não sabe como vai funcionar”, disse McCahey.

“Prometo que não há projetos na Antártida onde o equipamento funcione perfeitamente”, disse Matthew Siegfried, glaciologista da Escola de Minas do Colorado.

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Siegfried lembrou-se de uma vez em que dirigia seu carro de neve a 65 quilômetros da base até uma estação GPS remota, trazendo vasilhas de combustível. Quando ele parou para reabastecer, percebeu que o cano da bomba manual que alimentava o carro de neve havia desaparecido, forçando-o a transmogrificar outras partes de seu kit em um sistema de transferência de combustível bastante confuso – mas, em última análise, eficaz.

Esse tipo de trabalho de reparo ad hoc raramente é agradável, disse van Verre. Você sente falta rapidamente do luxo de mesas e cadeiras. As luvas são removidas quando se mexe com pequenos componentes, deixando as mãos expostas a um frio dolorosamente violento.

Essa dificuldade pode resultar em momentos de horror posterior. Nelia Dunbar, diretora do Departamento de Geologia e Recursos Minerais do Novo México, lembra-se de trazer um snowmobile de volta ao acampamento depois que sua corrente de transmissão se rompeu. No meio do reparo, o snowmobile de repente rugiu para a vida e reverteu a todo vapor, por pouco não rasgando as tendas de sua equipe.

Mesmo com equipamentos que funcionem perfeitamente, a malevolência antártica pode ser notavelmente inventiva. Hank Statscewich, oceanógrafo da Universidade do Alasca Fairbanks, visitou o continente em 2014 para estudar as correntes oceânicas perto de um ponto de acesso biológico. Enquanto estava lá, um gigante absoluto de um iceberg, pulverizando tudo em seu rastro, provavelmente estava estacionado em cima de sua pequena sonda científica submersa, cortando sua comunicação com a superfície.

Isso inclui os caçadores de meteoritos de Manchester, que conseguiram encontrar mais de 100 rochas espaciais, incluindo várias ricas em ferro, na superfície durante suas aventuras na Antártica. Um meteorito foi encontrado enquanto arrastava o cadáver da sonda de volta ao acampamento. E, por 18 dias, sua plataforma sob medida coletou dados valiosos. Como cada expedição conturbada antes, seus dilemas servem como experiências de aprendizado que, com sorte, tornam os mesmos contratempos menos prováveis ​​em futuras expedições.

Mas se o passado é alguma indicação, levará muito tempo até que a destruição arbitrária de equipamentos científicos da Antártica termine.

“É um ambiente sem remorsos”, disse Patrick Harkness, especialista em engenharia de sistemas espaciais da Universidade de Glasgow. “Se você cometeu algum erro na sua preparação, ele descobrirá.”

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