Alfred M. Worden, que orbitou a Lua em 1971, morre aos 88 anos

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Alfred M. Worden, que orbitou a lua no verão de 1971, tirando fotografias sofisticadas do terreno lunar enquanto seus colegas astronautas da missão Apollo 15 percorriam sua superfície em um rover de quatro rodas recém-desenvolvido, morriam durante o sono durante a noite em Houston , sua família anunciou na quarta-feira no Twitter. Ele tinha 88 anos.

Nenhum outro detalhe foi relatado imediatamente.

A Apollo 15 foi a primeira missão lunar da NASA dedicada principalmente à ciência. O vôo da Apollo 11 em julho de 1969 havia cumprido o pedido do presidente John F. Kennedy de que a América chegasse à lua no final da década de 1960. Mas os três pousos lunares que antecederam a Apollo 15 haviam produzido uma visão relativamente modesta da origem e composição da lua.

O major Worden, da Força Aérea, passou três dias em órbita operando um par de câmeras em sua cápsula espacial Endeavour.

Essas fotos forneceram as imagens mais nítidas já tiradas da lua, uma conquista que levou ao mapeamento de seu terreno acidentado. O major Worden também operou um extenso pacote de instrumentos para aprimorar o conhecimento do espaço e da própria lua.

No caminho para casa, ele lançou um “sub-satélite” – transportado pela Endeavor e pesando cerca de 18 quilos – que foi projetado para orbitar a lua por pelo menos um ano e transmitir dados de rádio em seu campo gravitacional e outras informações técnicas. Foi a primeira vez que um veículo espacial foi implantado.

Ele também empreendeu a primeira caminhada no espaço profundo, passando 38 minutos amarrados ao Endeavour, a mais de 306.000 km da Terra, enquanto recuperava cartuchos de filme presos à pele da nave.

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Os outros tripulantes da Apollo 15 – coronel David R. Scott e tenente-coronel James B. Irwin, também oficiais da Força Aérea – tornaram-se o sétimo e oitavo homens a pousar na lua, depois de descerem em seu Módulo Lunar, Falcon, do cápsula espacial pilotada pelo major Worden. Eles passaram 18 horas e meia explorando sua superfície e percorreram cerca de 27,5 quilômetros em seu veículo espacial – ambos os registros da NASA – e retornaram à cápsula para o voo de volta para casa com cerca de 170 libras de amostras de rochas e solo.

A missão foi declarada um sucesso, mas a NASA mais tarde repreendeu os três astronautas por “mau julgamento”, buscando lucrar com sua fama.

Eles carregaram a bordo da nave Apollo 15 várias centenas de envelopes especialmente estampados, assinados e cancelados em comemoração ao voo e tentaram vendê-los através de um negociante de selos da Alemanha Ocidental. Sob o acordo, um total de US $ 21.000 seria reservado para fundos fiduciários em benefício dos filhos dos astronautas, mas qualquer produto que os próprios astronautas receberiam seria adiado, pois ainda estavam no programa Apollo.

O acordo tornou-se público e, embora os astronautas se retirassem dele, sem fundos para eles ou seus filhos, a NASA ficou envergonhada e retirou os três do status de voo. O major Worden e o coronel Scott foram transferidos para os postos de trabalho. O coronel Irwin já havia planejado se aposentar.

Em julho de 1983, em resposta a uma ação movida por Worden, o governo federal devolveu 359 envelopes estampados que a NASA havia apreendido dos astronautas, concluindo que a agência espacial autorizava a sua entrada a bordo da espaçonave Apollo 15 ou sabia que eles foram levados no voo.

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Worden, porém, estava arrependido.

“Ninguém deveria realmente arranjar dinheiro com o programa enquanto eles ainda estavam no programa”, ele escreveu em suas memórias “Falling to Earth” (2011, com Francis French). “Mesmo que eu não quebrei nenhuma regra formal, em retrospectiva eu ​​havia quebrado uma confiança tácita.”

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Alfred Merrill Worden nasceu em 7 de fevereiro de 1932, nos arredores de Jackson, Michigan, e cresceu em uma fazenda de 10 acres que produziu pouco lucro para seus pais, Merrill e Helen Worden. Um dos seis filhos, ele assumiu muitas tarefas agrícolas quando ficou mais velho, mas não viu futuro nessa linha de trabalho.

“Eu faria tudo o que pudesse para não acabar vivendo o resto da minha vida em uma fazenda” ele disse à Smithsonian Magazine em 2011. “Então isso me motivou a ir para a escola”.

Ele recebeu uma bolsa de um ano para a Universidade de Michigan, mas quando seu financiamento acabou, ele se candidatou a Annapolis e West Point, depois de saber que eles ofereciam educação gratuita. Ele escolheu a Academia Militar dos Estados Unidos, formada em 1955, depois ingressou na Força Aérea, acreditando que ela oferecia promoções mais rápidas do que as possíveis no Exército.

“Meu tempo total pilotando um avião naquele momento? Zero,” ele lembrou em suas memórias. “Pelo que eu sabia, eu seria o pior piloto que a Força Aérea já havia tentado treinar.”

Ele se formou na escola de aviação, apesar de sua apreensão, pilotou aviões de caça nos Estados Unidos, depois obteve mestrado em ciências espaciais e engenharia no Michigan em 1963. Tornou-se piloto e instrutor de testes depois e ingressou no corpo de astronautas da NASA em 1966.

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Ele foi um executivo sênior do Ames Research Center da NASA na Califórnia, de 1972 a 1975, depois se aposentou da agência espacial e da Força Aérea e ocupou cargos executivos na indústria aeroespacial.

O primeiro casamento de Worden, com Pamela Ellen Vander, com quem teve duas filhas, terminou em divórcio. Mais tarde, ele se casou com Jill Lee Hotchkiss, que morreu em 2014. Eles tiveram uma filha. As informações sobre seus sobreviventes não estavam disponíveis imediatamente.

Durante a preparação para a Apollo 15, bem como após a missão, Worden procurou aumentar a curiosidade dos jovens sobre o espaço, filmando segmentos para o programa infantil da PBS “Bairro do Senhor Rogers”. Ele escreveu o livro infantil “Quero saber sobre um vôo para a lua” (1974).

Ele também publicou um livro de poesia em 1974, “Hello Earth: Greetings From Endeavour”, refletindo sobre suas emoções durante o vôo da Apollo 15 e sobre os perigos dos voos espaciais.

Como ele colocou em um versículo:

Diga para mim que há muito perigo

Diga para mim que poderíamos estar perdidos.

Então eu digo que não sou estranho

Para o perigo, esse é o custo.

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