À medida que o vírus se espalha, China e Rússia veem vagas para desinformação

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WASHINGTON – China e Rússia aproveitaram o novo coronavírus para realizar campanhas de desinformação que buscam semear dúvidas sobre o tratamento da crise pelos Estados Unidos e desviam a atenção de suas próprias lutas com a pandemia, segundo autoridades e diplomatas americanos.

Os sites alinhados ao Kremlin voltados para o público ocidental trafegaram teorias da conspiração para espalhar o medo na Europa e na divisão política nos Estados Unidos, disseram as autoridades, observando que os diplomatas da Rússia e a mídia estatal têm sido mais contidos.

A China tem sido mais abertamente agressiva. Ele usou uma rede de contas de mídia social vinculadas ao governo para espalhar teorias desacreditadas e às vezes contraditórias. E a China adotou o manual de instruções da Rússia para operações mais secretas, imitando as campanhas de desinformação do Kremlin e até usando e ampliando alguns dos mesmos sites de conspiração.

As campanhas de propaganda mostram como os dois países adotaram uma tática autoritária típica de espalhar propaganda para minar seu adversário comum, os Estados Unidos, em vez de abordar críticas públicas a seus próprios problemas.

Nos próximos dias, a China provavelmente recuará da disseminação pública de desinformação por meio de seu Ministério das Relações Exteriores e da rede de embaixadas e adotará ainda mais a abordagem mais sutil ao estilo russo, contando com seus serviços de inteligência para espalhar desinformação sobre as origens do país. vírus e a manipulação da China, avaliaram altos funcionários da inteligência americana.

Washington e Pequim chegaram a um détente provisório, disseram outras autoridades americanas, que pede que ambos os lados interrompam ataques públicos um ao outro sobre o vírus, mas os oficiais estão céticos quanto à trégua desconfortável.

Uma importante autoridade americana disse que a China havia sinalizado aos Estados Unidos que limitaria sua desinformação diante das críticas de países europeus e do Departamento de Estado dos EUA. Outras autoridades disseram que a China estava apenas mudando de tática, achando que sua campanha de desinformação era menos eficaz do que esperava. E o presidente Trump mudou-se para a conciliação, mantendo uma ligação telefônica com o presidente Xi Jinping, da China, na noite de quinta-feira, na qual os dois líderes “concordaram em trabalhar juntos para derrotar a pandemia de coronavírus”, segundo um resumo da conversa na Casa Branca.

Diplomatas e contas oficiais da Rússia e da China, além do Irã, aumentaram acentuadamente sua disseminação de desinformação sobre o coronavírus desde janeiro, até repetindo e ampliando a propaganda e falsidades uns dos outros, incluindo teorias anti-americanas da conspiração. Lea Gabrielle, enviada especial e coordenadora do Global Engagement Center no Departamento de Estado.

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“A crise do Covid-19 realmente proporcionou uma oportunidade para os atores malignos explorarem o espaço de informações para fins nocivos”, disse Gabrielle a repórteres na sexta-feira, referindo-se à doença causada pelo vírus. As equipes do departamento estão trabalhando para combater as mensagens, disse ela.

Em discurso na Casa Branca em 20 de março, o secretário de Estado Mike Pompeo denunciou a China, a Rússia e o Irã por “esforços coordenados” na disseminação da desinformação.

A China tem uma longa história de propaganda e esforços para convencer o mundo a seguir sua própria narrativa sobre questões geopolíticas como Taiwan, Tibete ou Hong Kong. Embora defenda suas políticas e pontos de vista, alguns abertamente antiamericanos, raramente coloca enormes recursos por trás das teorias da conspiração.

Mas isso mudou durante a pandemia, disseram autoridades de inteligência e especialistas externos. Em uma campanha altamente coordenada, autoridades e instituições chinesas espalharam pontos de discussão centrados em duas narrativas: que os Estados Unidos são os culpados pelas origens do vírus e que o Partido Comunista conseguiu contê-lo com sucesso após uma campanha árdua, afirmando a superioridade de seu sistema.

Como parte da guerra da informação, a China também está expulsando jornalistas de três grandes jornais americanos, incluindo o The New York Times.

Depois de permanecer relativamente quieto no início do ano, as autoridades do Ministério das Relações Exteriores da China amplificaram nas últimas semanas histórias conspiratórias à medida que o surto de coronavírus se espalhou globalmente, enquanto a China alegou tê-lo controlado sob controle na cidade de Wuhan.

As autoridades chinesas pareciam confiar em falsidades emprestadas por organizações antiamericanas cultivadas pelo Kremlin que já têm audiência nos países ocidentais. Alguns sites receberam dinheiro russo, segundo especialistas.

Em 12 de março, por exemplo, Zhao Lijian, porta-voz do Ministério das Relações Exteriores da China, postou um link no Twitter para o que ele descreveu como um artigo “muito importante” que descrevia falsamente as origens americanas do coronavírus.

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O artigo era da Global Research, um grupo com sede em Montreal que se apresenta como um grupo de reflexão, mas em grande parte trafega em teorias da conspiração, muitas delas pró-russas e anti-americanas.

Pelo menos uma dúzia de outras embaixadas chinesas em todo o mundo retweetou o post de Zhao. No total, mais de 12.000 contas retweetaram e mais de 20.000 usuários gostaram.

Outros veículos que rotineiramente expulsam a desinformação subseqüentemente pegaram a teoria e acrescentaram suas próprias reviravoltas. Um dos principais colaboradores do site financeiro de extrema-direita ZeroHedge, que usa o pseudônimo de “Tyler Durden” – o nome do personagem de Brad Pitt no filme de 1999 “Fight Club” – se referiu ao tweet de Zhao em um longo post no um site menos conhecido e apresentou o novo coronavírus como o “cisne negro que os globalistas estavam esperando (ou planejando) o tempo todo”.

Outro site, Veterans Today, que trafega nas teorias da conspiração, muitas delas anti-americanas, alegou “quebrar” a história falsa de como uma equipe esportiva americana levou o coronavírus para Wuhan em outubro. “Não existem vídeos ou fotos da equipe dos EUA, nenhum registro foi mantido”, afirmou o veículo, acrescentando que muitos atletas da suposta equipe nem sequer competiram e, em vez disso, andavam pelo mercado ao ar livre onde se acredita que o vírus tenha primeiro surgiu em humanos.

As táticas são “um afastamento significativo de como os chineses operaram no passado”, disse Laura Rosenberger, diretora da Aliança para a Democracia, um projeto do Fundo Marshall apartidário alemão dos Estados Unidos.

“A Rússia há muito espalhou várias narrativas de desinformação aparentemente contraditórias e disse: ‘Como podemos saber com certeza o que aconteceu, como podemos saber a verdade?'”, Acrescentou. “Nunca vimos realmente a China fazer isso externamente antes. Mas agora vemos autoridades e meios de comunicação chineses testando essas táticas tipicamente russas. ”

Na segunda-feira, a Aliança para garantir a democracia divulgará uma ferramenta para rastrear a desinformação chinesa e dar uma idéia da narrativa que Pequim está promovendo. O grupo O painel de Hamilton monitora há muito tempo as contas russas do Twitter e os feeds de transmissão.

Nos últimos dias, as autoridades chinesas refinaram suas mensagens para se afastarem de mentiras ou falsidades, disse Gabrielle.

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“Eu direi que o espaço da informação está em constante evolução”, disse ela. “Tem sido muito fluido, e a abordagem da China também tem sido”.

Na África, por exemplo, as contas diplomáticas de Pequim tentaram por alguns dias ampliar as teorias da conspiração promovidas por Zhao. Mas desde 15 de março, a propaganda na África elogiou principalmente os esforços chineses. Gabrielle disse que suas equipes viram padrões de mudança semelhantes nas mensagens da China na Itália e em outras partes do Ocidente.

As falhas iniciais da China no combate ao vírus impediram seu governo de montar uma campanha de propaganda para simplesmente promover suas próprias realizações, forçando-o a adotar a desinformação no estilo russo, disse Matthew Kroenig, ex-CIA. oficial e autor de um novo livro sobre a crescente concorrência entre a China e os Estados Unidos, “O Retorno da Rivalidade da Grande Potência”.

“Parte da razão pela qual os chineses estão copiando o manual russo é porque eles administraram mal a crise”, disse Kroenig. “Mas eles também estão aprendendo com os russos.”

As mensagens públicas da Rússia sobre o coronavírus foram reservadas, levando algumas autoridades e especialistas americanos a concluir que Moscou, incerta de como a pandemia se desenrolaria, havia decidido proteger sua mensagem pública, evitando teorias de conspiração que poderiam repercutir no governo russo.

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