A China limitou o fluxo do Mekong. Outros países sofreram uma seca.

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BANGUECOQUE – Quando a China foi atingida pelo coronavírus no final de fevereiro, seu ministro das Relações Exteriores se dirigiu a uma multidão preocupada no Laos, onde agricultores e pescadores da região do rio Mekong estavam enfrentando a pior seca na memória viva.

Sua mensagem: sentimos sua dor. O ministro das Relações Exteriores, Wang Yi, disse que a China também sofria de condições áridas que sugavam água de um dos rios mais produtivos do mundo.

Porém, novas pesquisas de climatologistas americanos mostram pela primeira vez que a China, onde as nascentes do Mekong brotam do platô tibetano, não estava enfrentando as mesmas dificuldades. Em vez disso, os engenheiros de Pequim parecem ter causado diretamente os baixos níveis recordes de água, limitando o fluxo do rio.

“Os dados de satélite não mentem, e havia muita água no platô tibetano, mesmo quando países como Camboja e Tailândia estavam sob extrema pressão”, disse Alan Basist, co-autor do relatório, divulgado na segunda-feira, para o Eyes on Earth, um monitor de recursos hídricos.

“Havia apenas um enorme volume de água retido na China”, acrescentou Basist.

O Mekong é um dos rios mais férteis do planeta, alimentando dezenas de milhões de pessoas com suas águas e nutrientes ricos em nutrientes. Mas uma série de barragens, principalmente na China, roubou as riquezas do rio.

Aqueles que dependem da pesca interior dizem que suas capturas caíram vertiginosamente. Secas persistentes e inundações repentinas atingiram os agricultores.

Pequim O controle do rio Mekong a montante, que fornece até 70% da água a jusante na estação seca, provocou polêmica, mesmo que as nações do sudeste asiático dependam do comércio com a China. Embora o governo chinês tenha introduzido um programa de desenvolvimento global que, segundo ele, beneficiará os parceiros comerciais mais pobres, cresce uma reação entre os países que sentem que estão perdendo.

“O problema é que a elite chinesa vê a água como algo para seu uso, não como uma mercadoria compartilhada”, disse Brian Eyler, diretor do programa Sudeste Asiático do Stimson Center e autor de “Últimos dias do poderoso Mekong”.

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À medida que o peso geopolítico da China cresce, seus líderes lançam a nação como um tipo diferente de superpotência, que está preocupada, como diz o fraseado chinês, com relacionamentos “ganha-ganha” com outras nações.

Mas alguns países, como Sri Lanka e Djibuti, caíram no que os críticos temem ser armadilhas da dívida, já que projetos estratégicos acabam nas mãos da China. Outras nações africanas e asiáticas estão preocupadas com o fato de a China ser simplesmente outra potência imperial ansiosa por aspirar recursos naturais sem se preocupar com a população local.

“Isso faz parte do desenvolvimento de negócios da China”, disse Chainarong Setthachua, professor e especialista em Mekong na Universidade Mahasarakham, no nordeste da Tailândia. “Os leigos que dependem dos recursos do rio Mekong para sua subsistência e renda são automaticamente excluídos.”

A modelagem de dados criada por Basist e seu colega Claude Williams mede os vários componentes do fluxo de um rio, desde neve e derretimento glacial até chuva e umidade do solo. Os cientistas descobriram que, durante muitos anos, o fluxo natural e desimpedido do rio Mekong a montante controlava aproximadamente os níveis de água medidos a jusante em um medidor na Tailândia, com exceções ocasionais quando os reservatórios de represas na China estavam sendo preenchidos ou liberados.

Quando houve uma seca sazonal na China, os cinco países a jusante – Mianmar, Tailândia, Laos, Camboja e Vietnã – acabariam sentindo. Quando havia água em excesso na China, ocorreram inundações na bacia do Mekong.

Mas durante a estação chuvosa do ano passado, a sorte das duas partes do rio divergiu de maneira dramática. Como a seção da China no Mekong recebeu um volume acima da média da água, os países a jusante foram atingidos por uma seca tão esmagadora que partes da o rio secou completamente, deixando o leito rachado do rio exposto em uma estação em que a pesca deveria ter sido abundante.

Em um medidor em Chiang Saen, no norte da Tailândia, esses níveis baixos de água nunca haviam sido registrados antes.

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No geral, durante o período de 28 anos em que estudaram esse medidor, Basist e seu colega calcularam que as represas na China retinham mais de 410 pés de altura do rio.

Enquanto falava em ministros regionais de Relações Exteriores em fevereiro, Wang, o ministro chinês das Relações Exteriores, afirmou que a China também estava sofrendo. Ele sugeriu que a liderança chinesa estava sendo magnânima enviando água a jusante, especialmente em um momento em que Pequim estava enfrentando um grave surto de coronavírus.

“Embora a própria China também tenha sido afetada pela seca e por uma grave escassez de precipitação nas regiões mais altas, ela superou várias dificuldades para aumentar a vazão de água”, disse ele.

Basist contestou essa tomada.

“Você olha para o nosso mapeamento, e é azul brilhante com muita água na China e vermelho intenso devido à extrema falta de água na Tailândia e no Camboja”, disse ele. “A China pode regular o fluxo deste rio através de barragens, e isso parece ser exatamente o que está fazendo.”

Além da dor a jusante, havia liberações repentinas de água da China, que muitas vezes vinham sem aviso prévio e afogavam as colheitas que haviam sido plantadas perto dos bancos por causa da seca.

“A liberação de água pela China é política”, disse Chainarong, da Universidade Mahasarakham. “Foi feito para eles estarem fazendo um favor. Eles criam danos, mas pedem gratidão. ”

Enquanto o Mekong é uma tábua de salvação para residentes de nações a jusante, o rio corre através de desfiladeiros estreitos na China, tornando-o impraticável para outras atividades econômicas que não a hidrelétrica. Na virada deste século, o governo chinês, cuja liderança na época era dominada por engenheiros, começou a acelerar os planos de barrar o Lancang, como o Mekong é conhecido na China.

Hoje, a seção chinesa do rio no sudoeste do país é pontuada por 11 grandes barragens, que produzem muito mais energia do que a região precisa. Outros grandes rios que começam nas regiões geladas do platô tibetano, como o Brahmaputra, um rio sagrado para os hindus na Índia, também foi represado na China.

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O excesso de energia existente foi uma das razões pelas quais ambientalistas chineses conseguiram convencer o governo a arquivar planos para barrar outro rio na região, o Nu, que se torna o Salween quando entra em Mianmar.

No entanto, mesmo quando Pequim iniciou seu impulso hidrelétrico no Mekong, ela se recusou a se juntar à Tailândia, Camboja, Vietnã e Laos em um grupo regional dedicado à saúde do rio. Em uma pesquisa encomendada pelo grupo, a Comissão do Rio Mekong, os cientistas alertaram que um boom de represa no Mekong poderia roubar o rio de 97% do sedimento que flui para sua boca no Vietnã.

“O rio estará morto”, disse Niwat Roykaew, organizador da comunidade e conservacionista no norte da Tailândia.

Em vez disso, Pequim criou sua própria iniciativa de Cooperação Lancang-Mekong e financiou um luxuoso edifício para o grupo no Camboja, onde o primeiro-ministro Hun Sen colocou o país firmemente na órbita de Pequim. Críticos acusam a iniciativa de Pequim de ser menos um mecanismo para proteger o rio e mais um porta-voz da campanha da China no Mekong.

Até Hun Sen, o autocrata mais antigo da Ásia, parece ter sido abalado pela devastadora falta de água no Mekong, que se acelerou em julho passado. O Ministério da Energia anunciou no mês passado que o Camboja estava suspendendo os planos de barragens no Mekong, que seriam financiados principalmente pela China.

Enquanto isso, as reservas de água na China aumentaram, como reservatórios cheios do derretimento glacial que alimenta o Mekong há milênios.

“Geleiras são contas bancárias de água, mas com as mudanças climáticas estão derretendo rapidamente”, disse Basist. “Os chineses estão construindo cofres no alto Mekong porque sabem que a conta bancária acabará se esgotando e querem mantê-la em reserva.”

Muktita Suhartono contribuiu com reportagem.

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