A Casa Branca abençoou uma guerra na Líbia, mas a Rússia venceu

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TRIPOLI – No início da primavera passada, pouco antes de uma planejada conferência de paz apoiada pelos EUA entre facções em guerra na Líbia, o aspirante a forte líbio Khalifa Hifter fez um telefonema com John R. Bolton, então assessor de segurança nacional da Casa Branca.

Hifter não queria falar de paz.

Um ex-general do Exército da Líbia e outrora C.I.A. cliente, Hifter queria uma bênção da Casa Branca por um ataque surpresa para tomar Trípoli, a capital, antes do início das negociações de paz.

Bolton não disse não.

O ataque, lançado em 4 de abril passado, saiu pela culatra. Hifter não conseguiu capturar Trípoli, ampliou demais suas forças e recomeçou uma guerra civil – matando milhares e deslocando centenas de milhares mais. Os combates cortaram o fluxo de petróleo líbio, injetaram nova volatilidade na região e diminuíram severamente a influência de Washington.

Mas um aparente vencedor surgiu: o Kremlin. A Rússia operou com cinismo de olhos frios, aproveitando três anos de mensagens confusas do governo Trump para se tornar um rei decisivo na Líbia, um prêmio geopolítico com vastas reservas de energia e uma localização estratégica no Mediterrâneo.

A ligação de Bolton com Hifter – descrita por um ex-alto funcionário do governo e por três diplomatas ocidentais informados por Hifter e autoridades americanas – parece ter participado das maquinações russas.

Dias antes da ligação, agentes privados russos na Líbia relataram a Moscou que Hifter era um líder militar defeituoso e ultrapassado que certamente falharia se tentasse conquistar a capital, de acordo com documentos secretos russos apreendidos em Trípoli e visualizados por The New York Times. Os agentes viram a oportunidade em sua fraqueza e sugeriram que a Rússia conseguiria alavancar Hifter se enviasse mercenários para reforçar seu chamado Exército Nacional da Líbia.

“A Rússia manterá um aliado leal e forte na estrutura do LNA”, argumentaram os agentes, “com os quais Hifter terá que enfrentar”.

A posição inconsistente de Washington na Líbia – apoiando oficialmente o processo de paz, enquanto a Casa Branca sinalizou que o presidente Trump favorece Hifter – desempenhou um papel importante no prolongamento do caos. o A ausência de uma forte política americana abriu as portas para a interferência de parceiros americanos concorrentes, incluindo Turquia, Egito e Emirados Árabes Unidos.

Ao mesmo tempo, os militares russos trabalharam nos bastidores para cercar Hifter com muitos de seus antigos parceiros das forças de segurança da era Kadafi, encorajando os capangas kadafi a voltar do exílio. O Kremlin também construiu laços com um potencial partido em espera do governo, mostram os documentos.

E o Kremlin seguiu o conselho presciente dos agentes. Quando o ataque de Hifter parou, Moscou sustentou seu avanço com milhares de mercenários treinados que continuam a operar na Líbia.

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Representantes da Casa Branca e Bolton se recusaram a comentar.

Mas legisladores americanos alarmados começaram a perguntar como a Casa Branca parece ter apoiado o mesmo lado de Moscou.

Durante uma recente audiência do Senado na Líbia, os parlamentares se perguntaram como os Estados Unidos poderiam culpar a Rússia por apoiar um cliente quando a Casa Branca parecia gostar dele também. O presidente parecia “inclinado a apoiar Hifter”, mesmo quando o Departamento de Estado parecia se opor a ele, disse o senador Mitt Romney, republicano de Utah.

“Existe consistência?” Romney perguntou.

“Posso dizer inequivocamente”, insistiu David Schenker, secretário de Estado assistente para assuntos do Oriente Próximo, exasperado: “Não apoiamos a ofensiva Hifter”.

Uma campanha para colocar a Casa Branca atrás de Hifter começou quase assim que Trump foi eleito.

O patrono mais importante de Hifter, o príncipe herdeiro Mohammed bin Zayed, dos Emirados Árabes Unidos, enviou Hifter a membros da equipe de política externa de Trump em uma reunião secreta em Nova York em dezembro de 2016, de acordo com uma pessoa com conhecimento do assunto. encontro.

O presidente Abdel Fattah el-Sisi, do Egito, a quem Trump chamou de brincadeira de “meu ditador favorito”, também adotou a causa Hifter cinco meses depois, quando visitou a Casa Branca.

“Hifter foi um ponto de discussão central em todas as reuniões com egípcios e Emirados”, disse Andrew Miller, membro da equipe do Conselho de Segurança Nacional no início do governo Trump e agora pesquisador do Projeto Democracia no Oriente Médio, em Washington. sem fins lucrativos.

A Líbia afundou no caos desde que uma campanha aérea da OTAN ajudou a expulsar o coronel Qaddafi durante as revoltas da Primavera Árabe de 2011. Milícias extorcionistas, extremistas militantes e traficantes de migrantes ficaram abalados quando o país foi dividido em feudos. Oficialmente, os Estados Unidos reconheceram apenas o governo provisório patrocinado pelas Nações Unidas em Trípoli.

Os dois líderes árabes, no entanto, encontraram simpatia em Bolton, que se tornou consultor de segurança nacional na primavera de 2018 e já havia liderado um grupo de extrema direita conhecido por ataques radicais ao Islã político.

O telefonema de Bolton-Hifter na primavera passada chegou em um momento crítico. Enquanto as negociações de paz se aproximavam, Hifter transferiu suas forças para uma cidade estratégica de oásis ao sul de Trípoli e estava pronto para um ataque surpresa.

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Quando Hifter pediu consentimento, a resposta de Bolton foi “uma luz amarela”, não verde ou vermelha, disse o ex-funcionário do governo. No entanto, três diplomatas ocidentais informados por telefone sobre Hifter e altos funcionários americanos descreveram Bolton como menos ambíguo: se você for atacar, faça-o rapidamente, disse ele a Hifter, de acordo com os três diplomatas.

Hifter contou que, como consentimento explícito, disseram os três diplomatas.

O ataque de 4 de abril surpreendeu o mundo. O secretário-geral das Nações Unidas, António Guterres, acabara de desembarcar em Trípoli para as negociações de paz. Ele pediu que Hifter se afastasse, uma mensagem endossada pelo secretário de Estado Mike Pompeo. As forças militares americanas deixaram a cidade às pressas.

Mas enquanto os combates estavam em andamento, os poderosos aliados de Hifter pressionavam Trump para mostrar seu apoio, disseram autoridades da Casa Branca. El-Sisi pressionou pessoalmente o presidente no ano passado em 9 de abril e o príncipe herdeiro Mohammed por telefone em 18 de abril.

No dia seguinte, a Casa Branca disse em comunicado que o presidente havia chamado Hifter para elogiar seu “papel significativo no combate ao terrorismo”. Um dia após a ligação, as forças de Hifter começaram a bombardear bairros civis de Trípoli.

“Parecia que os americanos estavam mudando de lado de uma maneira que não fazia sentido”, disse Peter Millett, embaixador britânico na Líbia até 2018, observando que o governo de Trípoli havia sido o principal parceiro líbio nas forças armadas dos Estados Unidos em contraterrorismo.

“Houve confusão e enorme surpresa na comunidade internacional”, disse ele.

O coronel Ahmed Mismari, porta-voz de Hifter, se recusou a comentar a ligação com Bolton, mas disse que o comandante líbio agradeceu o apoio do presidente.

Mesmo antes do início do ataque a Trípoli, os russos concluíram que seria um desastre para o Sr. Hifter.

Os agentes russos na Líbia trabalhavam para um obscuro centro de pesquisa ligado a Yevgeny Prigozhin, um aliado próximo do presidente russo, Vladimir V. Putin. Prigozhin também é descrito pelas autoridades americanas como líder de uma empresa de segurança privada vinculada ao Kremlin, o Grupo Wagner. Suas equipes de mercenários supervisionaram Esforços russos para se intrometer nas políticas da Ucrânia, Síria e vários países africanos.

O líder da equipe líbia, Maxim Shugaley, foram identificados em reportagens em 2018 tentando pagar subornos e espalhar desinformação para fazer eleições em Madagascar. Apresentada pela inteligência americana, de acordo com uma pessoa envolvida, uma milícia aliada ao governo provisório de Trípoli acabou detendo Shugaley e seu intérprete. Uma terceira operação iludiu a captura, disseram autoridades líbias.

Após deter Shugaley, os agentes de segurança encontraram um relatório em seu quarto de hotel que sua equipe havia enviado a Moscou em março do ano passado, pouco antes da ligação de Hifter-Bolton. Dossier, um centro de pesquisa de Londres crítico de Putin, obteve uma cópia do relatório apreendido e forneceu partes do The New York Times. Altos funcionários líbios autenticaram o texto independentemente.

Por vários anos, a Rússia forneceu suprimentos militares a Hifter e imprimiu milhões de dólares em moeda líbia recém-cunhada para ele distribuir.

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Mas o relatório secreto mostrou que os agentes eram muito mais céticos em relação a Hifter do que os governantes árabes que assessoravam a Casa Branca.

Hifter, agora com 76 anos, teve problemas de saúde recorrentes. Ele obteve poucas vitórias militares e, em vez disso, ganhou território “comprando grupos tribais locais pelo direito de colocar a bandeira”, para que pudesse “aumentar sua importância aos olhos dos atores internos e externos”, afirmou o relatório.

Os agentes não apenas concluíram que qualquer avanço em Trípoli quase certamente fracassaria, como também uma ofensiva em 2014, mas também alertaram que Hifter era teimoso e se tornara cada vez mais “difícil” para seus conselheiros russos.

“Hifter está usando a ajuda russa para aumentar sua importância”, escreveram os operários, mas “há uma base séria para sugerir que, no caso de sua vitória militar, Hifter não seja fiel aos interesses russos”.

Os agentes recomendaram que o Kremlin fizesse apostas sobre Hifter, aliando-se a Seif al-Islam el-Kadafi, o filho mais velho do ex-ditador. Os operadores disseram que sua “companhia” adquiriu uma participação em uma rede de satélites pró-Kadafi e revitalizou suas transmissões.

Um parceiro de longa data na Rússia, sob seu pai, Qaddafi, agora com 47 anos, foi preso na Líbia em 2011 antes de recuperar de alguma forma sua liberdade. Agora ele está livre e planejando um retorno, de acordo com líbios próximos a ele e diplomatas ocidentais familiarizados com os relatórios de inteligência sobre seus movimentos.

Mas os russos também identificaram uma nova abertura com Hifter: o Kremlin deveria inserir mercenários pagos leais à Rússia em seus militares vacilantes. Forças paramilitares sudanesas foram prontos para fazer o trabalho, os agentes insistiram e poderiam dar a Moscou uma alavancagem crucial.

Mas Hifter continuou bombardeando Trípoli, chegando até a um grande hospital. E os mercenários russos deram à Rússia um veto de fato sobre qualquer fim do conflito.

“Esse é o sonho da Rússia desde a Segunda Guerra Mundial”, disse Fathi Bashagha, ministro do Interior do governo de Trípoli, citando a declaração de Winston Churchill em tempo de guerra de que Moscou via a Líbia como o “ventre macio” da Europa.

“Para colocar os pés russos em solo líbio.”



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