A busca por vida em Vênus pode começar com o Rocket Lab

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Elon Musk quer estabelecer humanos em Marte com sua empresa de foguetes SpaceX. O fundador da Amazon, Jeff Bezos, quer um trilhão de pessoas vivendo no espaço. Mas o executivo-chefe de uma empresa espacial privada está abordando a exploração espacial de maneira diferente e agora tem como objetivo desempenhar um papel na busca por vida em Vênus.

Na segunda-feira, cientistas anunciaram a surpreendente descoberta de fosfina na atmosfera de Vênus. Este produto químico pode ter sido produzido por uma fonte biológica, mas os cientistas não saberão com certeza sem enviar uma espaçonave ao planeta.

Por sorte, a Rocket Lab, a pequena empresa privada de foguetes fundada na Nova Zelândia, tem trabalhado nessa missão. A empresa desenvolveu um pequeno satélite, chamado Photon, que planeja lançar em seu próprio foguete Electron em 2023.

“Esta missão é ir e ver se podemos encontrar vida”, disse Peter Beck, fundador e presidente-executivo do Rocket Lab. “Obviamente, esta descoberta da fosfina realmente acrescenta força a essa possibilidade. Então, acho que precisamos dar uma olhada lá. ”

O Rocket Lab lançou uma dúzia de foguetes para o espaço, colocando pequenos satélites em órbita para empresas privadas, NASA e militares dos EUA. Ele também tem uma missão à lua em obras com a NASA, chamada CAPSTONE, com lançamento previsto para o início de 2021.

A empresa começou a estudar a possibilidade de uma missão a Vênus no ano passado, antes de saber sobre a descoberta da fosfina. Embora seu foguete Electron seja muito menor do que os usados ​​pela SpaceX e outros concorrentes, ele poderia enviar uma sonda espacial para Vênus.

O plano da empresa é desenvolver a missão internamente e principalmente autofinanciá-la, a um custo de dezenas de milhões de dólares. Está procurando outros parceiros para arcar com os custos. A nave espacial Photon, um pequeno satélite de 660 libras que tinha seu primeiro voo de teste em órbita este mês, seria lançado quando a Terra e Vênus se alinhassem para a jornada mais curta e chegariam lá em vários meses.

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A espaçonave será projetada para voar além de Vênus e fazer medições e fotos, em vez de entrar em órbita. Mas será capaz de lançar uma pequena sonda pesando 82 libras na atmosfera do planeta, fazendo leituras e procurando por mais evidências de vida.

A sonda entraria na atmosfera a cerca de 6 milhas por segundo, disse Beck, caindo pelos céus de Vênus sem pára-quedas. Ao viajar pela região da atmosfera onde a fosfina foi descoberta e onde a vida microbiana no ar poderia estar presente, ele faria leituras e as enviaria de volta à Terra por meio da espaçonave Photon antes de ser destruído.

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O Rocket Lab está trabalhando com cientistas em quais instrumentos científicos a sonda e a espaçonave podem carregar, incluindo Sara Seager, do Instituto de Tecnologia de Massachusetts, uma das pesquisadoras envolvidas na descoberta da fosfina. Embora a sonda provavelmente só pudesse carregar um único instrumento, ela poderia realizar muitas coisas.

Seager disse que provavelmente poderiam colocar um espectrômetro infravermelho ou “algum tipo de analisador de gás” a bordo para confirmar a presença de fosfina e medir outros gases.

“Procurar outros gases inesperados também pode ser um sinal de vida”, disse ela.

O Dr. Seager também faz parte de uma equipe que trabalha com Breakthrough Initiatives, que é financiada por Yuri Milner, o investidor russo. Nos próximos seis meses, sua equipe estudará que tipo de missões pequenas, médias e grandes podem ser enviadas a Vênus em um futuro próximo em busca de vida.

A modesta missão do Rocket Lab é limitada no que pode alcançar. A sonda não vai sobreviver por muito tempo e provavelmente não terá uma câmera, o que significa que seu retorno científico será breve, mesmo que significativo.

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A NASA está considerando um par de missões maiores a Vênus, uma chamada DAVINCI +, a outra VERITAS, e cada uma teria muito mais recursos.

“Quando você gasta 100 vezes mais em uma carga útil, você obterá mais ciência disso”, disse Colin Wilson, da Universidade de Oxford, que faz parte de um orbitador europeu de Vênus chamado EnVision, que tem como objetivo ser lançado em 2032.

A compensação, no entanto, é a velocidade. O Rocket Lab poderia desenvolver rapidamente sua missão e estar pronto para ser lançado anos antes das agências espaciais do governo. E embora sua pequena missão possa carecer de recursos sofisticados, ela se tornaria a primeira missão projetada para entrar na atmosfera venusiana desde a Vega 2 da União Soviética em 1985, produzindo novos dados importantes.

“Há tanta ciência boa para fazer que não podemos fazer tudo”, disse Mark McCaughrean, consultor sênior de ciência e exploração da ESA. “Então, se outros jogadores vierem e disserem que podemos ir e fazer isso, não vejo nenhum problema com isso.”

Com o anúncio da fosfina de ontem, a missão do Rocket Lab agora tem a empolgante perspectiva de contribuir para uma grande descoberta científica e mudar a forma como os pesquisadores conduzem a exploração planetária. A NASA enviou astronautas à lua. A SpaceX quer pousar humanos em Marte. A Rocket Lab está reivindicando Vênus?

“Não”, disse Beck, com uma risada. “Vênus é extremamente atraente. Mas, no que diz respeito a reivindicar planetas, não é nisso que estou interessado. ”



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